Johann Zarco memperkuat alasannya untuk kembali ke MotoGP di masa depan dengan akhir pekan kedua yang mengesankan di LCR Honda.

Ke-14 di grid dan ke-13 di bendera pada debutnya untuk tim menggantikan Takaaki Nakagami yang cedera di Phillip Island, pemain Prancis itu mengambil langkah lebih jauh ke depan di Sepang.

Kesepuluh setelah Latihan Bebas 3 menempatkan mantan pebalap pabrik KTM itu langsung lolos ke Kualifikasi 2, di mana ia menjerat kesembilan di grid.

Zarco tampaknya menetapkan tujuan yang tinggi ketika dia berbicara tentang target tujuh teratas pada malam akhir pekan Malaysia, menjelaskan hasil seperti itu yang diperlukan untuk menunjukkan "Saya bisa bersama orang-orang top".

Tapi itu akan terbukti realistis dan pada Minggu malam dia menyatakan: "Sebuah langkah besar telah selesai. Saya kembali pada realitas top riding, dan saya suka ini."

Sementara Zarco menghabiskan sebagian besar balapan di urutan kesembilan, dia berada tepat di belakang rekan senegaranya dan starter tiang Fabio Quartararo dan merasa dia mungkin memiliki "kapasitas" untuk bergabung dengan pebalap Petronas Yamaha dalam memburu Franco Morbidelli untuk keenam.

Tapi sementara Quartararo mampu melewati Jack Miller dan kemudian mendekati rekan setimnya, Zarco berjuang untuk menyingkirkan Pramac Ducati dan pertengkaran berikutnya dengan Joan Mir mengakhiri balapannya empat lap lebih awal.

"Balapannya bagus, dan saya juga - tidak mengontrol kecepatan, karena kami semua berada pada batasnya, juga dengan panas yang kami rasakan secara fisik itu tidak mudah - tetapi saya dengan kecepatan yang baik dan saya senang tentang ini, "kata Zarco, yang merupakan Honda terbaik kedua setelah Marc Marquez sampai keluar terlambat.

Zarco mengakui bahwa prospek untuk bisa bertarung dengan bintang rookie dan peraih podium enam kali Quartararo adalah hadiah yang menggiurkan.

"Saya melihat Fabio unggul, dan ini adalah motivasi yang baik antara pembalap Prancis, untuk berada dekat dengannya. Dan saya ingin bertarung dengannya, mengapa tidak?" tersenyum Zarco, yang naik podium dan tiang selama musim debutnya sendiri dengan satelit Yamaha, di Tech3 pada 2017.

“Tapi saya kehilangan sedikit waktu di belakang Jack, sementara ketika Fabio menyusulnya, dia segera pergi dan hampir menangkap Morbidelli.

"Mungkin saya punya kapasitas ini, tapi sekali lagi, saya harus menyalip Jack. Saya melakukannya beberapa kali tapi kemudian dia masuk lagi, dia kuat saat pengereman. Kami kehilangan waktu dan tiga lap sampai akhir, orang-orang di belakang telah mendekati kami.

"Saya mencoba menyalip Jack lagi, untuk melewati dia dan pergi, jadi saya bisa menyelamatkan posisi kedelapan ini, itu akan sangat benar. Tapi Joan datang lebih dalam dan sedikit terlalu cepat dan dia benar-benar datang di depan stang. . Dia sangat menyentuh saya, dan saya tidak bisa melakukan apa-apa. "

Rookie Suzuki menerima penalti Long Lap untuk bentrokan tersebut.

Zarco mengabaikan insiden Mir dan lebih tertarik untuk mengurangi separuh jarak ke puncak, di sirkuit yang jauh lebih lama daripada Phillip Island.

"Bukan drama besar, saya tidak bermain untuk apa pun di kejuaraan, dan bagi saya yang paling penting adalah dengan kerja bagus, saya mengejar kecepatan yang sebenarnya dari orang-orang top, dan ini adalah hal utama untuk saya.

"Di Australia, saya finis 26 detik dari puncak, yang berarti 1 detik lap di trek kecil. Bagi saya ini banyak, tapi saya harus belajar banyak.

"Di sini, jika saya bisa menyelesaikan balapan, saya berada sekitar 15 detik dari atas, jadi itu berarti hampir separuh jarak dan di trek yang lebih besar.

"Jadi sebuah langkah besar telah dilakukan. Saya kembali ke realitas balapan teratas, dan saya suka ini."

Zarco, yang masih belum memiliki rencana yang pasti untuk tahun 2020, sekarang memiliki satu penampilan LCR lagi di final musim Valencia.

"Sekarang saya hanya perlu segalanya untuk menjadi lebih otomatis pada motor. Saya masih memikirkan tentang apa yang harus saya lakukan, dan ketika semua hal ini datang secara alami di dalam tubuh - boom! - Saya akan menyelesaikan satu langkah lagi, karena itu artinya saya akan bisa fokus pada hal lain.

"Saya bisa lebih tepat, karena butuh banyak energi untuk 'membagi' semuanya saat Anda berkendara. Ini masih berjalan dengan baik, tetapi saya harus melakukan ini secara otomatis, seperti yang dilakukan Marc, dan kemudian saya akan membuat langkah lain. .

"Kami akan bekerja untuk langsung menuju Q2 lagi di Valencia dan jika saya bisa mengulangi balapan ini, dengan tujuh besar, saya pikir itu akan bagus."

Nakagami mengambil posisi terbaik di urutan kelima pada spek 2018 Honda musim ini.

Cal Crutchlow, mengendarai mesin LCR 2019, jatuh dari posisi kesebelas.

"Cal sangat cepat dalam kualifikasi. Saya tidak memiliki target untuk berada di depannya, tetapi semua pembalap yang saya bisa di depan, itu lebih baik bagi saya," kata Zarco.

Rekan setim Marquez yang kesulitan, Jorge Lorenzo, finis 22 detik di belakang Zarco, di tempat ke-14. Honda dan Lorenzo menegaskan mereka tidak memiliki rencana untuk mengakhiri kesepakatan mereka lebih awal, tetapi performa Zarco pasti telah dicatat.

Manajer tim HRC Alberto Puig terlihat di garasi LCR mengawasi Zarco selama akhir pekan Sepang, sementara CEO Dorna Carmelo Ezpeleta termasuk di antara mereka yang memberi selamat kepada # 5 atas penampilannya setelah balapan Sepang.