Bahkan di tengah semua kehebohan pasca-balapan atas penalti waktu, penampilan dominan Sebastian Vettel selama akhir pekan Grand Prix Kanada memicu beberapa harapan bahwa Ferrari dapat memulai perlawanan melawan Mercedes tahun ini, menghentikan rentetan perak kesuksesan untuk memulai musim di jalurnya. .

Tetapi dalam sifatnya yang selalu klinis, Mercedes dengan penuh percaya diri membuang pemikiran seperti itu dalam kualifikasi untuk Grand Prix Prancis pada hari Sabtu, menyapu ke finis satu-dua yang tampaknya mengecilkan margin sebenarnya untuk Ferrari adalah di sekitar Paul Ricard.

Kondisi panas di Paul Ricard membuat sesi kualifikasi sulit dengan ayunan ban yang liar, dengan Medium tampil sebagai kompon yang lebih baik untuk Q2. Setiap orang yang menginginkan Mediums sebagai permulaan mendapatkannya, maju ke Q3 di delapan tempat teratas, dengan mereka yang mempertaruhkannya di Softs mendekam di urutan bawah. Dengan hanya keuntungan marjinal yang bisa ditemukan di dua kompon, memiliki keunggulan umur ban untuk start adalah cara yang tepat.

Valtteri Bottas tampaknya menjadi orang yang harus dikalahkan setelah memimpin baik FP2 dan FP3, dengan penampilannya yang terbawa melalui dua tahap pertama kualifikasi saat ia mengalahkan rekan setimnya Lewis Hamilton di kedua pertandingan tersebut.

Tetapi setelah beberapa hari yang sulit, melewatkan sebagian besar hari Kamis di trek untuk menghadiri peringatan Karl Lagerfeld di Paris dan kemudian dengan gangguan pendengaran Ferrari atas penalti Kanada Vettel, Hamilton sekali lagi membuktikan mengapa dia adalah kualifikasi terhebat dalam sejarah F1. dengan menggali lebih dalam untuk meraih tiang ketiganya musim ini.

Sebuah waktu pertama 1m28.448s cukup untuk menempatkan Hamilton di tiang sementara dengan hampir dua persepuluh detik dari Bottas, dengan pembalap Inggris itu menyebut lap "fantastis".

Tapi perubahan lain dalam kondisi trek - kali ini dengan arah angin berbelok - lagi-lagi mengubah keadaan untuk putaran terakhir di Q3. “Saya tahu itu masih relatif dekat dan saya masih perlu menemukan lebih banyak area untuk didorong dan ditingkatkan jadi saya keluar untuk putaran kedua itu,” kata Hamilton.

“Saya berada di salah satu lap terbaik saya yang telah saya lakukan untuk waktu yang lama. Ini gila, karena tidak pernah menjadi tua dan tidak pernah semudah ini. Itu selalu merupakan tantangan terlepas dari posisi apa yang Anda perjuangkan. “Saya naik empat setengah persepuluh memasuki tikungan kedua hingga terakhir dan di luar sana sangat berdebu, jadi saya kehilangan bagian belakang.” Dia mampu memperbaiki lap terbaiknya menjadi 1m28,319s.

Menambahkan waktu sektor terbaik Hamilton bersama-sama melalui kualifikasi, Anda dapat memangkas setengah sepersepuluh dari lap tercepatnya di Q3, membawanya turun menjadi 1m28.256s - atau tiga setengah persepuluhan di atas yang terbaik dari Bottas, final Finlandia lari dikompromikan oleh perubahan arah angin.

“Valtteri telah melakukan beberapa lap epik selama latihan dan lolos melalui balapan pertama ini, dan Ferrari telah berada di sana di belakang kami, tetapi jelas ada celah yang lebih besar hari ini,” kata Hamilton, setelah menyisihkan Charles Leclerc di urutan ketiga dengan selisih enam per sepuluh Sebentar. Kualifikasi bencana Sebastian Vettel telah membuatnya merosot ke posisi ketujuh, mengurangi tekanan pada Mercedes di depan.

Di belakang penampilannya yang mengesankan di Kanada dan saran dari 'peluru ajaib' yang akan membuka beberapa kinerja yang tidak aktif di mobil SF90, Ferrari sekali lagi tergelincir jauh di belakang, tampaknya terdampar sebagai tim tercepat kedua di Paul Ricard, terpaut dari Mercedes dan selangkah lebih maju dari Red Bulls.

Selama perjalanan panjang pada Jumat sore di FP2, Mercedes tampak unggul di atas lapangan, secara realistis mendidihkan pertarungan untuk meraih kemenangan menjadi dua pembalap: Hamilton dan Bottas. Ditanya apakah dia berharap melihat Mercedes dan Ferrari menghilang di jalan dari Red Bull pada hari Minggu, Max Verstappen berkata: "Mercedes, ya ..." Dia kemudian menambahkan bahwa Red Bull secara realistis terlihat dalam perebutan podium dengan Ferrari di Paul Ricard terlepas dari perjuangannya sendiri.

Jurang antara Mercedes dan Ferrari mungkin hanya 0,6 detik menjelang akhir Q3, tetapi tampaknya hanya akan tumbuh semakin besar di banyak area. Hamilton selalu cepat berbicara dengan hangat tentang tim Mercedesnya setelah hasil yang besar, tetapi memberikan komentar yang menarik tentang fokus Ferrari menjelang akhir pekan.

“Sangat aneh datang ke sini ketika saya mendengar Ferrari menghabiskan waktu untuk fokus pada hal lain,” kata Hamilton.

“Secara alami untuk tim saya, saya ingin mereka fokus untuk memperbaiki mobil. Tapi kemudian kami datang ke sini, ketika saya tiba, saya mendengar itu adalah video Karun Chandhok yang menjadi bukti baru jadi saya cukup santai setelah itu. Jadi saya taruh di belakang saya.

“Di balapan terakhir itu tidak selalu mudah, seperti ketika Anda mendengar ejekan misalnya, tapi itu adalah bagian dari permainan, dan jika ada, itu memacu saya.”

Operasi licin Mercedes terus berjalan ...