George Russell tampil sangat meyakinkan pada akhir pekan Imola saat mengklaim tempat keempat di Grand Prix Emilia Romagna hari Minggu setelah menahan gempuran Valtteri Bottas dari Alfa Romeo.

Sementara itu, juara dunia tujuh kali Lewis Hamilton hanya bisa finis di urutan ke-13, satu putaran di belakang pemenang balapan Max Verstappen dan terpaut satu menit dari Russell yang kini duduk di urutan keempat klasemen, dan unggul 21 poin dari Hamilton yang berada di posisi ketujuh.

Mereka berdua mengendarai mobil yang sama. Jadi apa yang ada di balik awal musim yang lebih baik dari Russell dan perjuangan awal Hamilton?

Dinaungi Dewi Fortuna

Musim Hamilton dimulai dengan menjanjikan di Bahrain saat ia unggul atas Russell di kualifikasi dan balapan dalam perjalanannya untuk mencetak podium di urutan ketiga.

Tapi segalanya berjalan salah di Arab Saudi saat Hamilton merosot ke hasil kualifikasi terburuknya pada kinerja langsung sejak Grand Prix Inggris 2009 dan tersingkir di Q1, sementara Russell mengamankan urutan keenam di grid.

Hamilton menyalahkan keluarnya Q1 yang mengejutkan pada pilihan set-up eksperimental yang menjadi bumerang. Sebuah tugas yang panjang pada ban keras dan periode Safety Car membantunya naik ke posisi keenam dalam balapan, tetapi pit stop yang terlewatkan di tengah situasi yang membingungkan di trek membuat Hamilton menyia-nyiakan kesempatan emas untuk mendapatkan di bawah Virtual Safety Car.

Ketika dia akhirnya diadu dalam kondisi balap normal setelah VSC berakhir, Hamilton kalah besar dan jatuh ke urutan ke-12. Dia berhasil melawan kembali ke 10 di beberapa lap terakhir sebagai Russell mengambil kelima.

Hal-hal berayun kembali ke Hamilton di Australia. Dia lebih cepat dari Russell sepanjang akhir pekan - meskipun menjalankan sensor ekstra pada Mercedes-nya yang menambah bobot mobilnya - dan memimpin balapan sampai periode Safety Car memungkinkan Russell untuk maju.

Hamilton melakukan pit stop satu putaran sebelum Safety Car dikerahkan, sedangkan Russell diuntungkan dari kehilangan waktu yang lebih kecil dari biasanya dengan melakukan pit stop di bawah Safety Car, yang berarti dia mempertahankan posisi trek dan akhirnya menyegel podium pertamanya untuk Mercedes.

Russell lebih cepat dari Hamilton dalam hal prestasi di kualifikasi di Imola dan naik dari urutan ke-11 ke urutan keenam di tengah awal yang kacau untuk balapan hari Minggu. Dia berhasil melewati Haas milik Kevin Magnussen untuk posisi kelima, dan mewarisi posisi keempat ketika pembalap Ferrari Charles Leclerc keluar dari posisi tiga besar.

Hamilton naik ke urutan ke-12 pada akhir lap pertama tetapi kehilangan tempat dengan pit stop yang sedikit lambat dan nyaris gagal di pitlane dengan Esteban Ocon menyusul pelepasan yang tidak aman dari Alpine.

Hamilton kehilangan lebih banyak momentum setelah berjuang untuk mendapatkan ban dingin sampai suhu, sesuatu yang terbukti menjadi kelemahan Mercedes.

Sisa balapan sangat membuat frustrasi bagi Hamilton karena ia terpaksa menatap bagian belakang AlphaTauri milik Pierre Gasly saat terjebak di kereta DRS. Dengan hanya satu garis kering di sekitar trek di mana passing sulit dilakukan pada waktu terbaik, peluang menyalip hampir tidak ada.

Setelah balapan, pendatang baru Mercedes, Russell, mengakui bahwa keberuntungan telah memainkan perannya dalam mengungguli Hamilton.

“Saya pikir itu hanya bagaimana hal-hal kadang-kadang jatuh di akhir pekan balapan,” jelas Russell.

“Saya membuat awal yang sangat kuat, saya tidak tahu apa yang terjadi padanya di awal. Kami sama-sama berjuang dan ketika mobil begitu jauh dari tempat tidur dan tidak berada di jendela kanan. Itu tidak benar-benar terasa seperti mobil balap yang layak untuk dikendarai.

“Terutama kami berjuang dengan pemanasan ban. Pada hari Jumat suhunya 13 derajat dan itu hanya mimpi buruk untuk dikendarai.”

Pengalaman mengendarai mobil yang buruk

Faktor lain yang dapat menjelaskan awal superior Russell hingga 2022 adalah pengalamannya mengemudikan mobil dengan penanganan yang buruk, situasi yang dia hadapi selama tiga tahun dihabiskan di backmarker Williams antara 2019-2021.

Russell secara teratur membintangi mesin Williams yang tidak kompetitif untuk menyeret mobilnya ke posisi yang tidak pantas dengan banyak tampilan kualifikasi yang sensasional selama tiga tahun terakhir.

Sebaliknya, Hamilton sebagian besar menikmati keuntungan dari Mercedes yang cepat dan dominan sejak dimulainya era V6 turbo hybrid pada tahun 2014. W13 jauh berbeda dari pendahulunya dan merupakan mobil terburuk yang harus dikendarai Hamilton sejak McLaren. bencana MP4-24 pada tahun 2009.

Beberapa kritikus berpendapat bahwa perjuangan Hamilton telah diperburuk karena ia tidak terbiasa dengan pertempuran lini tengah F1 setelah menikmati kemewahan balapan di barisan paling depan selama beberapa tahun.

Tapi Hamilton telah secara teratur dipaksa untuk menunjukkan keahliannya selama drive fightback dalam beberapa kali, termasuk biaya yang luar biasa dari terakhir ke pertama di Brasil tahun lalu.

Namun, juga benar bahwa mobil Hamilton tidak lagi memiliki keunggulan kecepatan yang pernah dibanggakannya. Bos Mercedes Toto Wolff bahkan meminta maaf kepada Hamilton setelah balapan untuk mobil "tidak dapat dikendarai" yang telah diproduksi tim tahun ini.

Apakah pengetahuan Russell tentang cara mendapatkan hasil maksimal dari mobil yang buruk membantunya mendapatkan yang lebih baik dari Hamilton? Itu adalah saran yang tidak dia abaikan setelah balapan di Imola.

“Ini adalah posisi yang sangat sulit bagi tim dan mungkin, dengan perjuangan saya di Williams mengendarai mobil yang sangat sulit, mungkin itu membantu dalam beberapa hal kecil,” katanya.

Berbicara dalam sebuah wawancara eksklusif dengan Crash.net pada akhir musim lalu, Russell lebih lanjut menguraikan apa yang dia gambarkan sebagai "kotak peralatan" keterampilan yang dia peroleh sebagai hasil dari pengalamannya mengemudikan mesin di bawah standar.

“Ketika Anda mengendarai mobil top, mobil ditanam, itulah yang Anda inginkan dari sebuah mobil. Mengemudi itu menyenangkan dan memberi Anda kepercayaan diri,” jelas Russell.

“Di satu sisi, saya memiliki pengalaman yang beruntung di mana saya memiliki mobil yang sangat sulit untuk dikendarai. Itu tidak memberi saya kepercayaan diri dan saya harus bekerja dengan baik untuk itu, untuk mendapatkan lebih banyak darinya.

“Saya pikir itu hampir membangun kotak peralatan ini dan menciptakan keahlian ini yang mungkin tidak akan Anda miliki jika Anda selalu memiliki mobil yang hebat.”

Russell tidak merasa nyaman

Terlepas dari penampilannya yang mengesankan, Russell telah mendukung Hamilton untuk kembali lebih kuat dari kesulitannya baru-baru ini.

Russell terus-menerus meremehkan awal yang sangat baik musim ini dan secara publik menunjukkan dukungan kepada Hamilton setiap kali dia menghadapi pertanyaan tentang keunggulannya saat ini.

“Saya berharap dia kembali dengan sangat kuat dan cara dia mendorong dan memotivasi tim sangat menginspirasi,” kata Russell.

“Saya tidak merasa nyaman dengan posisi ini karena saya tahu kemampuannya. Lewis akan kembali dengan sangat kuat dan dia pasti akan mendorong saya sepenuhnya.”

Keengganan Russell untuk tidak berbicara menentang Hamilton tidak hanya mencerminkan rasa hormat yang dia miliki untuk seorang pembalap yang merupakan salah satu idola terbesarnya, tetapi juga menunjukkan kecerdasannya dengan menurunkan harapan dan tekanan yang ditimbulkan sendiri untuk melindungi dirinya sendiri.

Tidak banyak orang yang akan mendukung Russell untuk mengalahkan Hamilton di musim pertamanya di Mercedes tetapi jelas dia tidak ingin terbawa oleh pemikiran seperti itu, terutama dengan 19 balapan masih tersisa dan mengingat rekam jejak Hamilton yang luar biasa selama balapan penuh. musim F1.

Di dalam, Russell pasti menyukai hal-hal yang telah berjalan sejauh ini tetapi secara publik, dia telah menangani media seperti mimpi dari perspektif Mercedes.