Setelah musim 2020 yang sulit di mana ia tidak bisa memenuhi ekspektasi sebagai rekan satu tim Max Verstappen, Alexander Albon terpaksa menghabiskan tahun 2021 sebagai pembalap cadangan dan tes Red Bull ketika tim memilih untuk mengontrak Sergio Perez.

Setelah memainkan peran krusial dalam membantu Red Bull memenangi gelar pembalap pertamanya sejak 2013, Albon tak butuh waktu lama untuk menemukan jalan kembali ke F1 setelah Williams memilihnya sebagai suksesor George Russell.

Pembalap 25 tahun itu menjadi salah satu dari sedikit orang yang mendapat kesempatan kedua di F1, dan dia bertekad untuk memaksimalkan kesempatan langka itu semaksimal mungkin untuk membangun kembali reputasinya.

“Satu tahun menepi pasti membantu Anda dalam hal pemahaman yang lebih baik tentang cara kerja di Formula 1,” kata Albon.

“Jika saya berbicara secara khusus tentang performa, itulah yang membuat mobil balap cepat, apa yang membuat mobil Red Bull cepat. Anda mempelajari hal-hal ini seiring berjalannya waktu dan menjelang akhir 2020, saya mulai memahaminya.

“Sampai saya punya waktu menepi … untuk benar-benar memahami filosofi set-up dan hal-hal seperti itu, di mana Anda mendapatkan pemahaman yang lebih baik tentang bagaimana mengeluarkan performa dari mobil, tetapi juga kepercayaan diri dalam diri pengemudi. Anda punya banyak waktu untuk memprosesnya.

“Saya melihat data dan cara Max dan Checo berkomunikasi, belajar dari mereka juga karena Checo jelas membawa banyak pengalaman dari tahun-tahunnya di F1.

“Jadi saya memiliki kesempatan untuk melihat mengapa dia sangat bagus dalam kecepatan balapan – hal-hal seperti itu. Anda dapat mengambil dan memilih. Ini bukan satu hal, itu banyak hal.

“Pada saat yang sama, saya mendapat banyak pengalaman untuk memahami mobil Red Bull, tetapi itu adalah binatang yang berbeda dengan Williams,” tambahnya. “Ada hal berbeda yang terjadi.

“Anda dapat membawa beberapa hal tetapi tidak banyak hal. Ada sisi itu. Saya lebih siap dalam hal itu. Saya merasa saya juga lebih dewasa dan mental lebih kuat daripada saat itu [pada tahun 2020].”

Menghabiskan sebagian besar tahun 2021 di belakang simulator selain komitmen di DTM, Albon sadar dirinya mungkin perlu beberapa waktu untuk beradaptasi, meski ia berharap regulasi baru F1 akan membantunya.

“Saya pikir satu hal yang akan membutuhkan sedikit waktu untuk membiasakan diri adalah murni kurangnya lap,” akunya. “Saya pikir jika Anda melihatnya dari Esteban [Ocon pada 2020] dan Fernando [Alonso pada 2021], butuh sedikit waktu bagi mereka untuk menghilangkan karat, katakanlah.

“Mobil-mobil ini sulit dikendarai, terutama di tikungan. Saya pikir dengan reset sebenarnya sedikit membantu saya. Ada faktor setiap pembalap mulai dari nol, sehingga persaingan lebih merata.

"Namun, masih akan ada waktu di mana saya perlu memaksimalkan enam hari tes lebih dari apa pun untuk benar-benar merasa nyaman dengan mobil, senyaman yang saya bisa lakukan untuk musim ini.”

Mengemudikan RB18 di simulator sampai akhir musim 2021 telah memberi Albon basis yang berguna terhadap mobil 2022, meskipun ia mengakui mobil Williams terasa sangat berbeda saat ia dan rekan satu timnya, Nicholas Latifi, menjalankan FW44 untuk pertama kalinya dalam sesi Shakedown di Silverstone pada hari Selasa.

Meskipun mempertahankan hubungan dekat dengan Red Bull - terlihat dari sponsor di helmnya - Albon "sepenuhnya" memandang dirinya sebagai pembalap Williams pada 2022.

Albon sepenuhnya berkomitmen untuk membantu Williams dalam upayanya untuk mendorong lebih jauh ke atas grid dan akan berupaya mentransfer keahlian pengembangan yang baru ditemukannya ke tim barunya.

"Saya akan memberikan semua yang saya tahu," katanya. “Tetapi pada saat yang sama saya bukan seorang aerodinamis. Saya tidak tahu seperti apa sayap belakang pada RB18 atau semacamnya. Aku hanya tahu perasaan itu.

“Simulatornya cukup sederhana. Anda memiliki dua roda di bagian depan dan Anda berada di dalam monocoque. Sulit dalam pengertian itu, tetapi saya pikir apa yang akan saya bawa ke Williams adalah cara mereka bekerja dan cara mereka menjalankan bisnis mereka lebih dari apa pun.

"Selain itu mobil memiliki karakteristik yang mereka bawa sekalipun jika regulasi berubah sebanyak yang dilakukan dari tahun lalu ke tahun ini, mereka cenderung menjaga sedikit perbedaan halus di dalam mobil.

“Itu hal yang cukup normal terjadi. Saya pikir saya memiliki perasaan yang baik mengapa Red Bull cepat dan saya tahu bagaimana mereka mengeksploitasi waktu putaran keluar dari mobil.

“Dan saya tahu mengapa Williams cepat di beberapa tempat. Keseimbangan dalam mencoba menggunakan pengetahuan itulah yang harus saya coba dan membuat kami lebih kompetitif.”