Setelah dua kali naik podium dari dua musim yang menyedihkan bersama Repsol Honda, Pol Espargaro akan kembali ke KTM dengan kursi di Tech3, tim yang dibelanya pada musim debut MotoGP (saat masih menggunakan Yamaha) pada tahun 2014.

"Masa depan saya jelas, saya sudah menandatangani kontrak untuk dua tahun ke depan, jadi di balapan berikutnya, kami akan mengumumkannya," kata Espargaro. “Saya cukup senang. Saya akan pergi ke tempat yang saya inginkan.”

Dengan Suzuki meninggalkan MotoGP, akan ada lebih sedikit kursi di grid tahun depan dan Espargaro mengakui:

“Anda bisa berakhir di rumah karena situasi saat ini dengan motor. Juga dengan gaji, cukup sulit di MotoGP. Tapi saya pria yang beruntung karena kami mendapatkan motor yang sangat bagus, dengan gaji yang sangat bagus, orang-orang baik di sekitar saya, dan ini semua yang saya harapkan [untuk 2023].”

Was the British MotoGP at Silverstone a SUCCESS or FAILURE? | Crash.Net Podcast 58

Kembali ke masa depan? Espargaro, KTM dan Tech3

Sebagai runner-up gelar Moto2 di bawah Marc Marquez, Espargaro kemudian menjadi juara dunia pada 2013 sebelum bergabung dengan MotoGP bersama Tech3 dan Yamaha.

Pembalap muda Spanyol itu menghabiskan tiga musim di tim Prancis sebelum melepaskan harapan promosi ke kursi pabrikan Yamaha dan bergabung dengan rekan setimnya Bradley Smith dalam proyek KTM baru.

Selama empat tahun berikutnya, Espargaro membantu membawa RC16 dari belakang grid ke lima podium dan dan posisi kelima klasemen tahun 2020, masih merupakan hasil kejuaraan terbaik untuk pembalap KTM MotoGP.

Peluang untuk bergabung dengan Repsol Honda bersama juara MotoGP enam kali Marc Marquez terbukti sulit ditolak untuk tahun 2021, namun tetap saja RCV tetap menjadi binatang yang sulit.

Perubahan teknis besar untuk musim ini awalnya disambut dengan gembira oleh Espargaro, yang memimpin sebagian besar pembuka musim Qatar. Tapi itu terbukti semu dan Honda terakhir di klasemen konstruktor, tanpa mimbar lebih lanjut sejak Losail.

Sementara itu, Tech3 mengakhiri asosiasi panjangnya dengan Yamaha untuk menjadi tim satelit KTM pada 2019, merayakan kemenangan MotoGP pertamanya yang telah lama ditunggu-tunggu bersama Miguel Oliveira pada tahun berikutnya.

Tapi tidak ada podium sejak itu dan line-up all-rookie tahun ini dari Remy Gardner dan Raul Fernandez saat ini berada di urutan terakhir dalam kejuaraan pebalap.

Kembalinya Espargaro diperkirakan akan diumumkan selama putaran kandang mendatang KTM di Austria akhir pekan depan.

Herve Poncharal: Pabrikan berutang banyak padanya

Selama wawancara dengan Crash.net di Silverstone, Herve Poncharal ditanya apa yang akan dibawa Espargaro ke KTM dan Tech3 jika dia kembali pada tahun 2023:

“Saya sangat menyukai Pol karena dia adalah pria yang, tidak peduli apa yang terjadi di sekitarnya, motor apa, sirkuit mana, kondisi cuaca apa. Dia selalu memberi 110%.

“Dan ketika Anda seorang pebalap, terkadang Anda tidak memiliki paket terbaik. Terkadang Anda tidak dalam posisi di mana Anda bisa menang. Jadi Anda selalu ingin meningkatkan dan mencapai posisi memiliki paket kemenangan.

“Tetapi untuk melakukan itu, Anda harus memiliki para insinyur, tim, dan pebalap dalam filosofi itu. Jika pebalap sudah berpikir 'paket saya tidak bisa menang hari ini', mereka mungkin akan mengendarai 90 atau 95%. Itu tidak cukup.

“Yang saya suka dari Pol adalah dia selalu antusias. Dan dia percaya. Inilah yang dia tinggalkan di dalam perusahaan KTM sebagai kenang-kenangan. Orang ini selalu berperilaku seperti seorang pemimpin. Anda harus selalu percaya 'kami bisa melakukannya dan kami akan melakukannya'.”

“Meskipun dia tidak pernah menang untuk KTM, dia memiliki tempat tertinggi untuk KTM di kejuaraan dunia sejauh ini. Dan saya pikir pabrik berutang banyak padanya dalam hal pengembangan, karena seberapa banyak dia mendorong dan umpan balik teknis yang dia berikan.

“Musim 2021 dan 2022 [di Honda] tidak mudah baginya…. Sepertinya tidak ada yang benar-benar jelas tentang masa depan. Jadi kita akan lihat. Tapi saya memiliki kenangan indah tentang orang ini sebagai pembalap kami.

“Pol bergabung dengan kami sebagai rookie di kelas MotoGP, dan sebagai juara dunia Moto2. Seperti Dovi [di Tech3 pada tahun 2012] dia benar-benar berharap untuk melakukan satu tahun dalam operasi satelit - dan inilah yang kurang lebih dia katakan [oleh Yamaha] - dan kemudian menjadi pembalap pabrikan di tahun keduanya.

“Itu tidak terjadi dan itu mengejutkannya, juga karena dia melakukannya dengan cukup baik untuk seorang rookie [keenam di kejuaraan dunia pada tahun 2014], dia juga memenangkan Suzuka 8 Hours [2015 dan 2016] dan dia memberi Yamaha 120% dari segalanya miliknya.

“Saya ingat ada beberapa kekecewaan, jelas, dan pada saat yang sama – dan di sinilah Anda melihat orang ini memiliki keberanian – dia dihubungi oleh KTM dan menawarkan kesepakatan itu.

“Tapi dia masih muda dan banyak pebalap akan berkata, 'tidak, ini terlalu dini, saya butuh hasil sekarang, mungkin di akhir karir saya, saya akan mencoba sesuatu seperti itu'.

“Dia juga memiliki kemungkinan lain; dia bisa saja tetap bersama kami, atau pergi ke pabrikan lain yang sudah berjuang untuk menang. Tapi dia menolaknya dan berkata, 'Saya suka proyek baru ini [KTM] karena orang-orang ini berbicara dengan hati saya, saya akan pergi ke sana!'

“Dan chapeau! Dia pergi ke sana, dia mendorong dengan luar biasa, dia berada di belakang grid di Qatar 2017 tetapi masih tersenyum. Sepanjang waktunya di KTM, dia tidak pernah menyalahkan semuanya pada motor. Inilah yang saya suka dari orang-orang seperti Pol.

“Saya juga senang melihat apa yang dilakukan saudaranya Aleix musim ini, karena dia selalu diremehkan. Dia membawa ke Aprilia keinginan untuk berhasil, kebanggaan, 'kita akan melakukannya'.

“Tidak peduli seberapa berbakatnya Anda, Anda harus memberikan semua yang Anda miliki di MotoGP. Anda perlu bekerja dengan tim Anda, memberikan umpan balik yang tepat dan memiliki sikap terbuka.

“Ini yang saya suka dari kedua Espargaro bersaudara.”

Kembalinya KTM Espargaro akan meninggalkan Gardner atau Fernandez kehilangan kursi di Tech3, tetapi baik Fernandez dan Miguel Oliveira (digantikan di skuad pabrikan Red Bull oleh Jack Miller) termasuk di antara mereka yang dikabarkan akan bersaing untuk kursi RNF Aprilia yang baru.

Sementara Tech3 saat ini bersaing dalam warna KTM, ada juga rumor lama bahwa bos perusahaan Stefan Pierer mungkin ingin membawa merek saudara GASGAS ke MotoGP.

GASGAS dan Husqvarna sudah menggunakan KTM rebadged sebagai 'konstruktor' di Moto3. Skenario seperti itu tidak akan diterima di kelas utama, tetapi tidak ada yang bisa mencegah GASGAS mendapatkan eksposur MotoGP dengan menjadi sponsor utama Tech3.