Max Verstappen menuju ke Grand Prix Azerbaijan akhir pekan ini menuju kejuaraan dunia Formula 1 untuk pertama kalinya dalam karirnya.

Menyusul kemenangan perdananya di Grand Prix Monaco terakhir kali, kepercayaan diri Verstappen sangat tinggi saat ia melaju ke putaran Baku dengan keunggulan empat poin dari Lewis Hamilton dari Mercedes.

Kemenangan kedua pembalap Red Bull itu dari lima balapan pembuka membuatnya mengubah defisit 14 poin dari Hamilton menjadi keunggulan empat poin.

Verstappen mendaratkan pukulan ke Hamilton di Monaco tetapi dengan 18 balapan masih tersisa - dan dengan pembalap dan mesin yang sangat cocok - tidak mungkin untuk menyebut siapa yang memiliki keunggulan pada tahap awal ini.

Salah satu pembalap yang tahu bagaimana rasanya berada di posisi Verstappen adalah Fernando Alonso.

Persamaan yang menarik dapat ditarik antara Verstappen dan Alonso, dengan keduanya akan melawan juara dunia tujuh kali yang masing-masing diberi label sebagai talenta sekali dalam satu generasi.

Alonso terkenal merebut Michael Schumacher dalam pertarungan gelar back-to-back untuk mengakhiri dominasi Jerman dan Ferrari di F1 pada pertengahan 2000-an.

Tetapi juara dunia ganda yang kembali itu tidak percaya ada tekanan ekstra pada Verstappen karena dia memimpin kejuaraan.

“Saat ini di balapan kelima itu tidak berarti apa-apa,” kata pembalap Spanyol itu. “Itu tidak akan mengubah apa pun untuk Lewis atau Max, saya kira.

“Jika ini balapan terakhir, mungkin sedikit berubah, lebih baik berada di depan tetapi pada balapan keenam, Anda tidak memikirkan poin.”

Salah satu rival yang mencegah Alonso mengambil lebih banyak trofi kejuaraan adalah Sebastian Vettel, yang telah mengalami semuanya dalam perjalanannya memenangkan empat kejuaraan dunia.

Selama perjalanan Vettel menuju kemenangan gelar perdananya, pembalap Jerman itu hanya memimpin klasemen 2010 pada satu tahap - ketika itu paling penting karena bendera kotak-kotak jatuh pada penentuan Abu Dhabi.

Sebaliknya, ia juga memimpin awal gelar atas Hamilton pada 2017 dan 2018 hanya untuk kehilangan kejuaraan dunia pada kedua kesempatan, meskipun bisa dibilang memiliki mobil yang lebih cepat untuk bagian dari kedua kampanye.

“Saya tidak berpikir itu membuat perbedaan besar pada tahap ini,” jelas Vettel. “Jika Anda bertengkar, itulah yang memberi Anda ketenangan pikiran.

“Anda tahu bahwa jika Anda memiliki mobil yang bagus, Anda memiliki tim yang bagus di sekitar Anda, maka Anda bisa menyelesaikan pekerjaan. Jelas jika Anda di depan Anda ingin memastikan bahwa Anda finis di depan siapa pun di belakang Anda dan meningkatkan jarak.

“Tapi seperti yang saya katakan, ini masih sangat awal. Ini hanya seperti lima balapan dan kami masih memiliki banyak balapan yang akan datang, jadi yang utama adalah Anda ada di sana atau sekitar itu.”

Kimi Raikkonen adalah satu dari hanya dua pembalap (yang lainnya adalah Nico Rosberg) yang berhasil mengalahkan Hamilton dalam pertarungan gelar langsung, setelah mengalahkan pembalap Inggris itu di musim rookie F1-nya pada 2007.

Pembalap Finlandia itu unggul dalam perebutan gelar tiga arah yang dramatis di Sao Paulo dengan selisih satu poin setelah tertinggal 17 poin dengan hanya 20 poin yang tersedia di dua balapan terakhir.

Raikkonen perlu menang di China dan Brasil dan berharap Hamilton mendapat masalah di kedua event tersebut. Dan itulah yang terjadi, menyelesaikan comeback kejuaraan F1 yang paling mustahil.

“Anda selalu berusaha melakukan yang terbaik dan pada akhirnya, hanya itu yang bisa Anda lakukan, terutama saat Anda berada dalam pertarungan di depan,” kata Raikkonen.

“Pada dasarnya Anda mencoba, apa pun situasinya, Anda mencoba untuk mendapatkan hasil akhir terbaik. Jelas, beberapa hari sedikit lebih baik daripada yang lain, karena dibutuhkan begitu banyak hal.

“Ketika Anda memiliki seseorang yang dekat dengan Anda di kejuaraan, Anda melihat apa yang dia lakukan tetapi fokus pada mencoba melakukan yang terbaik sebagai sebuah tim. Semoga ini berjalan dengan baik untuk Anda di akhir tahun, tetapi masih banyak balapan yang harus dilalui.

“Saya pikir Anda mencoba membatasi hari-hari buruk dan ketika itu adalah hari yang buruk, Anda masih mencoba untuk mencetak poin dan itu akan terbayar pada akhirnya.”

Hamilton menekankan dia selalu memiliki mentalitas pemburu terlepas dari apakah dia berada di depan atau di belakang dalam kejuaraan.

"Saya akan mengatakan Anda berburu sepanjang tahun, apakah Anda di depan atau di belakang," jelasnya. “Itu tidak benar-benar terasa berbeda bagi saya.

“Kami semua mengejar tujuan yang sama, memenangkan balapan dan memenangkan kejuaraan. Jadi saya pikir kita semua adalah pemburu.”

Sementara itu, untuk Verstappen, ini tentang tetap membumi dan mengambil pendekatan balapan demi balapan untuk pertarungan gelar F1 pertamanya.

"Memenangkan Monaco sangat spesial, tapi kami ingin berada di posisi yang tepat di Abu Dhabi, yang saya tahu akan sangat sulit," katanya.

“Kami hanya harus terus melakukan apa yang kami lakukan, tetapi sedikit lebih baik. Kami hanya mengikuti lima balapan. Ini akan sangat ketat.

“Lewis sangat berpengalaman dan memiliki banyak gelar juara, jadi ini pasti akan menjadi pertarungan yang bagus.”