Verstappen dan Hamilton memasuki babak final F1 GP Abu Dhabi dalam situasi yang sama persis seperti saat mereka memasuki balapan pembuka musim Grand Prix Bahrain 21 balapan lalu, memiliki poin yang sama!

Hal ini melengkapi prospek luar biasa dari pertarungan pemenang mengambil semuanya yang sesuai dengan musim F1 yang benar-benar luar biasa selama ini.

Verstappen telah memenangkan sembilan balapan dan merebut sembilan pole position dibandingkan dengan delapan kemenangan dan lima pole yang diraih Hamilton, dengan kedua pebalap saling mendorong untuk membuka level performa luar biasa tahun ini.

Mereka telah berada di liga mereka sendiri di depan lapangan F1, tetapi siapa yang akan menjadi juara dunia yang lebih layak? Ini kata penulis Formula 1 Crash.net.

Kenapa harus Max Verstappen?

Meski Verstappen melebihi batas dan pantas mendapatkan hukuman oleh FIA di Jeddah, itu adalah contoh kesalahan langka dari kampanye spektakuler pembalap Belanda itu sepanjang musim 2021.

Tidak termasuk Azerbaijan, Inggris, Hungaria, dan Italia - semua balapan di mana peristiwa malang terjadi, sebagian besar di luar kendalinya - Verstappen finis pertama atau kedua, konsistensi yang luar biasa bagi seorang pebalap dalam pertarungan gelar F1 pertamanya.

Masalah terbesar dari musim 2021 yang spektakuler dari Verstappen adalah keberuntungan, di mana ia kehilangan beberapa poin penting yang jelas bisa jadi pembeda.

Contohnya di Baku, saat Verstappen mendapat jaminan kemenangan sebelum drama pecah ban, sementara di Silverstone dia jelas memiliki peluang besar untuk menang jika tidak disingkirkan oleh Hamilton.

Cerita serupa terjadi di Hongaria, namun kali ini karena 'aksi main bowling' Valtteri Bottas yang menggagalkan Verstappen.

Melihat fakta ini, jelas sangat mudah menarik kesimpulan bahwa Max telah kehilangan setidaknya 50 poin dari insiden yang benar-benar di luar kendalinya.

Red Bull memang memberikan Verstappen sebuah mobil yang mampu menyandang gelar juara, tapi tentu saja ia juga memberikan hasil maksimal di setiap balapan.

Kemenangannya di Zandvoort - di depan penonton tuan rumah dengan kapasitas penuh - menunjukkan bahwa dia bukan orang yang menyerah di bawah tekanan.

SI202109051382_hires_jpeg_24bit_rgb.jpg

Pendekatan Verstappen pada setiap balapan juga layak diapresiasi. Memang, dia mendorong sampai batasnya tetapi untuk mengalahkan pembalap sekaliber Hamilton - dia tidak punya pilihan lain kecuali melakukannya.

Hamilton adalah pembalap yang tangguh, salah satu yang terbaik dalam pertarungan wheel-to-wheel dan Verstappen telah menjinakkannya sampai batas tertentu dengan pendekatannya yang ultra-agresif dan on-the-edge.

Sekalipun Verstappen tidak mengambil gelar di Abu Dhabi, performanya layak disejajarkan dengan Fernando Alonso (2012), Hamilton (2007), Michael Schumacher (1998), atau Niki Lauda (1976) sebagai musim runner-up terbaik di F1.

Sekarang tidak ada keraguan tentang kemampuan Verstappen dan jika dia ingin mengamankan gelar di Abu Dhabi, maka itu akan menjadi konfirmasi terakhir bahwa pembalap Belanda itu adalah pewaris tahta Hamilton di puncak F1.

Connor McDonagh

Kenapa harus Lewis Hamilton?

Statistik mungkin mendukung Verstappen, yang bisa dibilang lebih konsisten sepanjang musim, tetapi kesuksesan kejuaraan dunia kelima berturut-turut untuk Hamilton akan menjadi salah satu kemenangan gelar terbesar dalam kariernya, jika bukan yang terbaik.

Meskipun memenangkan balapan pembuka tahun ini di Bahrain, Hamilton dan Mercedes memulai musim dengan susah payah karena perubahan regulasi lantai selama musim dingin yang lebih menghambatnya daripada Red Bull.

Mercedes menghabiskan sebagian besar paruh pertama musim mencoba memahami set-up optimal untuk W12 seperti diva yang mengalami fluktuasi kinerja dibandingkan dengan RB16B yang lebih stabil dan secara inheren cepat.

Seiring berjalannya musim, Mercedes perlahan mulai membalikkan keadaan terhadap Red Bull, sebagian terbantu dengan pengenalan satu-satunya peningkatan besar musim ini di Grand Prix Inggris.

Hamilton bukannya tanpa cela, dia beberapa kali mengalami akhir balapan buruk seperti insiden melebar di Imola, yang diselamatkan oleh red flag, akhir pekan yang mengecewakan di Monaco, dan insiden tombol magic brake di Baku saat Verstappen gagal finis.

Namun beberapa kesalahan dasar tersebut dibalas dengan beberapa penampilan terbaik Hamilton. Dia telah memenangkan kedua balapan saat Mercedes memiliki sedikit keunggulan performa atau bahkan saat Red Bull unggul.

Ketika kemenangan tidak memungkinkan, Hamilton membatasi kerusakan pada beberapa kesempatan dengan menyelesaikan tepat di belakang Verstappen untuk mempertahankan dirinya dengan tembakan.

Hamilton yang pantang menyerah menyimpan penampilan terbaiknya pada saat kerusial, dan dapat menyamakan keadaan saat musim memasuki putaran terakhir di Abu Dhabi.

Hanya empat balapan yang lalu, sepertinya perburuan gelar hampir berakhir dengan Verstappen memperpanjang keunggulan menjadi 19 poin dengan kemenangan dominan di Meksiko, dan harapannya semakin pudar setelah dicoret dari kualifikasi lantaran pelanggaran teknis.

Respon Hamilton sangat fenomenal. Sebuah comeback yang menakjubkan melihat pembalap Inggris itu bangkit dari posisi ke-20 ke posisi paling depan pada Sprint Qualifying dan Grand Prix di Interlagos, melewati Verstappen dalam perjalanan menuju salah satu kemenangan terbesar F1 yang pernah ada.

Mercedes tampaknya telah mengatasi masalah awal musimnya dan telah memiliki mobil yang lebih cepat selama tiga balapan terakhir. Hamilton telah mengambil keuntungan penuh untuk mengklaim hat-trick kemenangan dengan cara yang kejam dan meyakinkan.

Dia telah menangani segala sesuatu yang telah dilemparkan kepadanya dengan kepala yang tenang dan berpengalaman dari juara dunia tujuh kali untuk mengatur salah satu penentu gelar paling mendebarkan dalam sejarah F1.

Dalam panasnya pertempuran, Hamilton tetap menjaga kepalanya ketika Verstappen terkadang kehilangan ketenangan. Sementara Verstappen tentu saja tidak beruntung karena kehilangan banyak poin tahun ini karena kemalangan, ia juga harus memikul tanggung jawab.

Kecelakaan di Silverstone dan Monza bisa dihindari jika Verstappen tidak memaksakan dirinya ke Hamilton, seperti yang terakhir dilakukan pada beberapa kesempatan ketika peran dibalik.

Kemenangan akan tetap ada di kartu di GP Inggris bahkan jika Verstappen memberi Hamilton saat wheel-to wheel di Copse. Bahkan jika dia finis kedua, dia pasti sudah menyelesaikan gelar sekarang.

Pendekatan Hamilton yang lebih terkalkulasi untuk pertarungan wheel-to wheel pada akhirnya membuatnya tetap dalam perebutan gelar yang terkadang tampak jauh dari jangkauan.

Jika gelar juara dunia kedelapan akan hadir, itu akan menjadi perjuangan keras dan benar-benar diperoleh untuk membungkam para kritikus yang terus mempertanyakan kemampuan Hamilton.

Lewis Larkam

Kesimpulan

Melihat bagaimana posisi kedua pembalap memasuki balapan terakhir dalam posisi imbang, rasanya tidak salah-salah amat untuk menobatkan Hamilton dan Verstappen sebagai juara dunia bersama F1 2021. Sayangnya, hanya ada satu pemenang, jadi mau tak mau harus diputuskan.

Verstappen, yang menikmati musim terbaik dalam kariernya sejauh ini seiring dengan Red Bull yang kembali ke performa 2010-an awal, berhasil jadi harapan nyata para penggemar yang sudah jengah melihat dominasi Mercedes dan Hamilton sejak era turbo-hybrid.

Dibekali sasis RB16B yang lebih bisa menyesuaikan perubahan aero untuk musim 2021, Verstappen beberapa kali bisa mengalahkan Hamilton dengan nyaman, dan tidak sedikit yang menilai musim sudah berakhir di Meksiko.

Namun performa menakjubkan Hamilton di saat genting berhasil menyamakan kedudukan, memberi kita prospek balapan yang menarik dan dramatis di Abu Dhabi, yang baru saja dirombak untuk balapan 2021.

Dengan sembilan kemenangan dan pole position, Max secara statistik mengungguli Hamilton yang hanya meraih delapan kemenangan dan lima pole position sepanjang musim 2021. 

Namun saat ini momentum berada di Hamilton, yang memenangi tiga balapan terakhir, mengembalikan ambisinya mencetak rekor baru F1 dengan gelar juara dunia kedelapan kembali ke jalurnya.

Dengan kedua pembalap memiliki poin pada balapan terakhir, yang pertama sejak 1974, baik Hamilton dan Verstappen memiliki peluang sama besarnya untuk keluar sebagai juara dunia di Abu Dhabi, tapi siapa yang paling layak?

Kedua penulis global Crash.net F1, Connor McDonagh dan Lewis Larkam, sudah mengungkapkan kenapa baik Verstappen dan Hamilton layak memenangi gelar F1 2021.

Dan terlepas dari siapa yang akhirnya menjadi yang teratas, kedua pembalap adalah juara dunia yang layak dari salah satu musim F1 terbaik, jika bukan yang terbaik sepanjang masa.

Derry Munikartono