Setelah dua pekan libur, NTT IndyCar Series kembali bergulir akhir pekan ini di trek Mid-Ohio di Lexington, Ohio. Trek jalan raya sepanjang 3,633 km dengan 13 belokan cukup menantang dengan perubahan ketinggian dan tikungan berkecepatan tinggi sampai tikungan sempit dan entri pit yang sulit.

Dalam sesi latihan tunggal hari Jumat, Josef Newgarden menjadi pembalap tercepat 67,054 detik. Juara dua kali itu memimpin Team Penske saat rekan setimnya Scott McLaughlin (10) dan Will Power (14) tidak memiliki kecepatan yang sama.

“Mobilnya terasa sangat enak,” kata Josef. “Saya pikir suhu pasti membuat kecepatan jebakan rendah, dan rasanya sangat sulit untuk mengendarai mobil hari ini untuk menaikkan suhunya. Saya relatif senang. Saya pikir mobil kami bagus dari truk.”

Newgarden memasuki akhir pekan ini dengan semua momentum, pembalap Penske ini menuju Ohio dengan kemenangan satu juta Dollar di Road America, dan merupakan juara bertahan dari balapan.

Dia memenangkan balapan dari posisi terdepan, sesuatu yang telah menjadi tren di sini. Empat dari lima balapan terakhir di sini dimenangkan oleh pole sitter, termasuk tiga balapan terakhir. Itu adalah sesuatu yang perlu diingat untuk kualifikasi besok.

Alex Palou secara mengejutkan masih tanpa kemenangan musim ini, setelah delapan balapan. Juara seri yang berkuasa adalah yang tercepat ke-2 hari ini, dengan rekan setim Chip Ganassi Marcus Ericsson tepat di belakang di urutan ke-4. Di antara keduanya adalah Felix Rosenqvist, yang melanjutkan musim impresifnya di Chevrolet No. 7 untuk tim Arrow McLaren SP.

"Kami melakukan eksperimen di sesi latihan pertama itu dan rasanya cukup bagus," kata Felix. “Kami tidak bisa mendapatkan lintasan yang bersih di Firestones hitam. Mengakhiri sesi P3, saya pikir kami kompetitif dengan ban merah.

"Seperti biasa, sesi itu berantakan, jadi kami akan kembali dan melihat apa yang terjadi. Tapi ini adalah awal yang positif untuk akhir pekan." Menutup lima besar dalam latihan hari ini adalah Colton Herta dari Andretti Autosport.

Pato O'Ward dan Alexander Rossi tidak jauh di sesi pembukaan, dengan kejutan hari itu adalah David Malukas untuk Dale Coyne Racing. Sang rookie terus tampil mengesankan, sekali lagi mengungguli rekan setimnya yang veteran Takuma Sato, yang melakukan perjalanan keluar jalur pada akhir sesi.

Ada banyak pembalap yang telah tampil baik di sini selama bertahun-tahun, terutama Scott Dixon. Juara enam kali itu memiliki enam kemenangan di Mid-Ohio dan finis di lima besar pada 12 kesempatan.

Itu adalah angka yang mengejutkan tetapi dia hanya memiliki satu kemenangan di sini dalam delapan balapan terakhir, dan masih mencari kemenangan pertamanya musim ini. Dixon tercepat ke-9 dalam latihan hari ini.

Will Power adalah pembalap lain yang harus diperhatikan, terutama besok selama kualifikasi. Veteran itu berharap bisa mendekati rekor pole sepanjang masa, dan bisa melakukannya dengan baik di sini.

Power sudah sembilan kali start dari baris depan di Mid-Ohio, yang mencakup lima pole. Dia memenangkan balapan ini pada tahun 2020, memiliki enam hasil podium total, dan telah finis ke-4 tiga kali.

Baik Penske dan Ganassi akan kuat tetapi kemungkinan akan ada pembalap di kandang Andretti yang harus diperhatikan juga. Rossi telah berlari dengan sangat baik dalam beberapa balapan terakhir, dan siap untuk menghentikan rekor tanpa kemenangannya yang telah melampaui tiga tahun. Setelah finis ke-5 di Indy 500, hasil runner-up di Belle Isle, dan podium lain di Road America, ini bisa menjadi minggunya.

Rossi sangat baik di sini, karena ia membanggakan posisi finis rata-rata terbaik (5.1) di antara semua pembalap aktif. Dia memenangkan balapan ini dari pole pada tahun 2018 dan enam finis terakhirnya di sini adalah 6, 1, 5, 3, 2, dan 5. “Istirahat ini menyenangkan, tetapi ini saatnya untuk kembali bekerja di tempat di mana kami selalu kuat,” kata Rossi. "Saya tak sabar untuk melihat para penggemar dan mengadakan pertunjukan untuk mereka."

Di luar para pebalap dari tim "tiga besar" itu, ada beberapa pilot Honda yang telah berhasil dalam kursus ini. Helio Castroneves (13) menang di sini dua kali selama waktunya bersama Penske, tetapi kemenangan itu datang lebih dari dua dekade lalu. Dia belum balapan di sini dengan IndyCar sejak 2017 tetapi memiliki dua pole dan tiga podium tambahan di resumenya.

Sulit untuk melupakan kemenangan ikonik Graham Rahal di sini pada tahun 2015. Favorit kota kelahirannya itu sangat cepat dalam 15 penampilannya di Mid-Ohio. Faktanya, dia memiliki posisi finish rata-rata 5.0 selama delapan start terakhirnya di sini.

Ini merupakan musim yang sulit bagi tim RLL Racing, dan itu berlanjut hari ini karena tiga pembalap tim berada di urutan ke-20, ke-22, dan ke-24 dalam sesi latihan hari ini.

Balapan 80 putaran hari Minggu kebetulan jatuh pada akhir pekan Hari Kemerdekaan, yang memberikan acara itu lebih dari nuansa perayaan. Suasananya selalu cukup meriah di Mid-Ohio, tetapi pasti ada banyak kembang api di dalam dan di luar lintasan.

Ada beberapa momen menegangkan dalam balapan terbaru di Road America, terutama antara Palou dan Ericsson. Pembalap Ganassi melakukan kontak di lap pembuka balapan, yang membuat Palou tersingkir dari pertarungan.

Pemenang Indy 500 telah meminta maaf atas insiden tersebut, tetapi juga tampaknya tidak melakukan kesalahan apa pun dalam insiden tersebut. Ericsson memegang keunggulan 27 poin dalam kejuaraan menjelang akhir pekan ini.

Insiden yang terjadi di Danau Elkhart adalah antara Power dan Devlin DeFrancesco, yang membuat kesalahan dan masuk ke bagian belakang mobil Penske #12, mengirimnya ke dinding beton.

Power kehilangan cengkeramannya di posisi teratas dalam klasemen, dan sangat marah pada saat kejadian, dan sejauh ini mengatakan bahwa pejabat seri perlu mempertimbangkan untuk memarkir pembalap Andretti Autosport sebagai hukuman.

“Saya pikir mereka harus memarkirnya sebentar,” kata Power setelah balapan. “Saya pikir itu akan menjadi hal yang cerdas dan membuatnya memikirkannya, karena dia tidak hanya melakukannya kepada saya.

"Kyle Kirkwood muncul setelah balapan dan berkata, 'Apakah DeFrancesco juga mengusirmu?' Jadi dia jelas melakukannya pada banyak orang.” Di luar penalti dalam perlombaan, tidak ada tindakan disipliner yang diambil.

Aksi akan semakin meningkat besok dengan sesi latihan lain pada pukul 9:30 ET diikuti dengan kualifikasi pada pukul 2:45 yang keduanya akan disiarkan langsung di NBC.