Pada enam putaran sejauh musim ini, Aleix Espargaro memiliki rata-rata kualifikasi keenam, termasuk tiga baris depan dan pile di Argentina. Sementara itu, Maverick Vinales rata-rata berada di urutan ke-14 di grid.

Sejauh ini, Vinales hanya sekali start dari dalam 12 besar, yakni kelima di Argentina, balapan di mana ia meraih hasil terbaiknya bersama Aprilia di posisi ketujuh sementara Espargaro memenangi balapan.

Pemenang sembilan kali MotoGP dengan Suzuki dan Yamaha, Vinales tidak dapat menemukan langkah yang sama dalam performa seperti Espargaro pada ban baru.

Di Jerez, masalah kualifikasi diperbesar oleh masalah dengan sistem holeshot depan Vinales, membuatnya tercecer di urutan ke-22 di akhir lap pembuka.

Dalam balapan yang membuat Espargaro mengambil podium keempatnya sejak Silverstone 2021, yang mencoret Aprilia dari daftar konsesi, Vinales hanya bisa bertarung untuk mencapai posisi ke-14.

“Itulah yang selalu saya bicarakan, memulai dari posisi ke-12 sulit dan kemudian kami memiliki masalah dengan perangkat [holeshot] depan dan saya tidak dapat menggunakannya. Saya melakukan awal yang buruk. Banyak wheelie,” katanya.

“Tapi masalah [sebenarnya] adalah kami tidak bisa melakukan satu putaran cepat di kualifikasi. Jadi kami harus terus mendorong sepanjang balapan untuk pulih, yang berarti [suhu] ban naik, tekanan naik dan kemudian semuanya tidak berfungsi.”

Masalah yang coba dipecahkan Vinales dan Aprilia adalah cara terbaik untuk menyesuaikan RS-GP untuk menyesuaikan perubahan grip belakang yang disediakan oleh karet baru selama serangan waktu.

“Untuk kecepatan, kami hanya sepersepuluh, tetapi di lap cepat kami +0,7,” kata Vinales setelah kualifikasi di Jerez. “Perbedaannya terlalu tinggi.”

Maverick Vinales, Spanish MotoGP race, 1 May

Vinales mengejar 'detail'

Untuk itu, Vinales coba mengejar set-up yang lebih detail seperti yang dia lakukan saat masih bersama Yamaha.

Sebagai contoh dari jenis 'detail' yang diperlukan untuk menyesuaikan motornya untuk time-attack, Vinales mengingat apa yang akhirnya bekerja paling baik di Yamaha, di mana ia meraih 32 start baris depan mulai dari 2017 sampai pertengahan 2021.

“Di Yamaha, saya selalu menambahkan dua langkah pada preload depan hanya untuk tidak menekan ban depan dengan cengkeraman belakang ekstra, karena Anda dapat mengerem sedikit lebih dalam atau apa pun,” jelas Vinales.

“Kami perlu menemukan detail semacam ini, tetapi kami hanya memiliki lima balapan [sampai Jerez] dan butuh empat tahun [di Yamaha]. Jadi kami harus bekerja sangat cepat. Yang lain punya 5-6 tahun dengan motor yang sama, tapi kami bisa melakukannya.

“Saya pikir ini masalah memahami apa yang Anda butuhkan, terutama dari sisi elektronik dan juga sisi pengaturan.”

Sebagian alasan mengapa perlu waktu untuk menemukan perubahan kecil itu adalah bahwa, sementara logika akan menyarankan peningkatan cengkeraman belakang dengan ban belakang lunak baru, kurangnya pengaturan dasar yang jelas berarti Vinales terkadang mengalami efek sebaliknya.

“Sangat sulit untuk berbelok ketika saya memasang ban baru, tetapi itu bukan karena saya memiliki banyak grip [belakang], saya tidak memiliki banyak grip, karena ketika saya membuka gas ada grip yang rendah.

“Lalu ketika kami kehilangan traksi, saya mendorong bagian depan, bagian depan terlalu panas dan saya tidak bisa menikung.

“Bagi saya itu berkaitan dengan pengaturan dan bagaimana motornya selama bertahun-tahun. Dengan ban bekas Anda memiliki perasaan yang baik, tetapi ketika Anda memasang ban baru dan harus membuat perbedaan, itu seperti menabrak tembok.”

Performa kualifikasi Espargaro membuktikan RS-GP dapat bekerja dengan sangat baik dalam satu putaran dan Vinales mencoba belajar dari teknik sesama pembalap Spanyol itu. Namun, sekarang ada perbedaan yang jelas antara set-up sepeda mereka.

“Sepanjang waktu kami mendekati gaya berkendara Aleix karena saya pikir dengan motor ini itulah yang terbayar. Tapi bukan itu yang saya cari [dalam jangka panjang] untuk merasa alami di atas motor,” kata Vinales.

“Jika Anda membandingkan motor Aleix dan motor saya [set-up], itu seperti matahari dan bulan, sangat berbeda. Tapi kami perlu berpikir bahwa motor ini dibangun dengan gaya berkendara yang sangat berbeda, jadi kami perlu menemukan kompromi yang baik.

“Saya pikir kami memiliki beban yang terlalu berat di depan. Tapi [Portimao], di mana gripnya sangat tinggi, membawa kami ke posisi itu. Sekarang [di Jerez], tanpa grip yang banyak, kami ragu apakah setting ini bagus.

“Jelas, kami tidak memiliki pangkalan. Kami bekerja sangat keras. Kami bertaruh untuk balapan. Kami menempatkan lebih banyak bobot depan. Itu tidak berhasil. Tapi itu memberi kami informasi untuk melihat apa yang harus kami lakukan.

“Selangkah demi selangkah kami memahami. Sangat disayangkan karena saya memiliki peluang bagus di depan saya yang tidak dapat saya ambil saat ini dan juga cara kami menyelesaikan akhir pekan sangat membuat frustrasi karena kami memulai dengan sangat baik.

“Kami perlu bekerja pada pengaturan, terutama pada keseimbangan berat, karena cara saya mengendarai motor benar-benar berbeda. Jadi kami harus sangat fokus pada bagaimana kami masuk, tengah, dan keluar tikungan, dengan bobot motor. Karena saya tidak merasakan grip dari ban dan kami perlu melihat alasannya.”

Vinales melanjutkan usahanya untuk set-up yang lebih baik dan kecepatan satu putaran selama tes pasca-balapan Jerez, di mana ia mencatat waktu putaran terbaik ke-16, 0,3 detik di belakang Espargaro di posisi ketujuh.

“Mungkin sepanjang pagi dan tengah hari kami ingin menghabiskan ban keras dan kemudian kami ingin menempatkan dua atau tiga ban lunak berturut-turut untuk melihat pengaturan yang berbeda. Kita perlu mencoba. Kami tidak menyerah.”

Maverick Vinales, Spanish MotoGP, 30 April

Maverick Vinales: 'Saya tidak berhenti. Saya terobsesi!'

Vinales, yang seperti sebagian besar grid belum menandatangani kontrak untuk 2023, menegaskan sukses dengan Aprilia terus-menerus ada di pikirannya, bahkan jauh dari trek balap.

“Saya tidak berhenti. Saya terobsesi! Saya tidak berhenti berpikir bagaimana untuk meningkatkan, ”katanya. “Di rumah saya sering menonton balapan, latihan, mencari cara untuk berkembang.

“Satu-satunya hal yang saya lihat, sepanjang akhir pekan kami, adalah kami tidak mendapatkan waktu maksimal dalam serangan. Tapi ini masalah waktu. Akan tiba saatnya kita akan berhasil dan akan menyatu dengan sepeda.

“Ada orang-orang dengan banyak pengalaman dengan motor mereka, bertahun-tahun. Saya tidak sabar, saya biasanya sangat eksplosif, tetapi dalam hal ini saya belajar untuk bersabar! Ini tidak mudah karena semuanya begitu ketat. Tiga persepuluh dan kamu ke-20. ”

Kualifikasi lebih dekat ke depan tidak hanya akan membuat hidup Vinales lebih mudah dari sudut pandang performa ban.

“Dalam mentalitas saya, ketika saya berada di barisan depan atau di tempat seperti itu, saya merasa jauh lebih tenang daripada jika saya mulai dari posisi ke-14. Saya merasa lebih betah saat berada di depan. Aku tidak ingin kehilangan itu!”

Vinales menepis pertanyaan tentang musim depan, hanya mengatakan bahwa prioritasnya adalah berada di posisi di mana ia dapat memberikan performa maksimalnya untuk musim MotoGP penuh.

"Saya belum memutuskan," katanya. “Saya ingin mengeluarkan semua yang saya miliki dalam satu musim untuk melihat apa yang bisa saya lakukan. Saya mencoba [di masa lalu] tetapi saya tidak bisa melakukannya. Saya ingin melakukannya. Saya tidak ingin berhenti tanpa melakukannya.”

Vinales memulai putaran Le Mans akhir pekan ini di posisi  ke-14 kejuaraan dunia, dengan Espargaro di tempat kedua di belakang Fabio Quartararo. Franco Morbidelli, yang mengambil alih kursi Vinales di Monster Yamaha, berada di urutan ke-16.