Neuville berhasil mengubah defisit 4,3 detik menjadi keunggulan 0,6 detik pada Stage 7, dan memperlebar jaraknya menjadi 2,5 detik atas rekan setimnya di Hyundai Ott Tanak untuk menutup hari pertama reli kandangnya, WRC Belgia, di puncak timesheets.

“Ini sore yang sangat berbeda dalam hal penanganan dengan mobil,” kata Neuville. “Saya jauh lebih bahagia sekarang. Saya merasa seperti saya telah melihat beberapa area di mana kami dapat meningkatkan dan mendapatkan sedikit lebih banyak kecepatan, tetapi dengan sore ini kami bisa sangat bahagia.

"Tim cuaca kami telah melakukan pekerjaan luar biasa dengan beberapa informasi yang sangat tepat dan saya merasa percaya diri untuk memercayai prediksi mereka. Itu sangat penting di hari seperti ini.”

Hari itu dimulai dengan pemimpin Kejuaraan Kalle Rovanpera mencap otoritasnya pada proses. Untuk pertama kalinya, berlari terlebih dahulu di jalan memiliki keuntungan karena cuaca menjadi basah, dan tingkat kotoran yang terseret ke jalan melalui seni pemotongan sudut yang semakin intensif.

Tapi itu tidak bertahan lama karena pada Stage 2 Rovanpera mengalami kecelakaan saat mobil GR Yaris Rally1 berguling empat kali setelah mengenai parit drainase di sisi kiri jalan. Rovanpera dan co-driver Jonne Halttunen dapat keluar dari mobil tanpa cedera, namun mereka harus rela rentetan 10 poin beruntun berakhir.

Kejadian itu memberi rekan satu timnya di Toyota Elfyn Evans pimpinan reli dengan menyelesaikan servis jam makan siang dengan keunggulan 2,3 detik dari Tanak.

Evans melihat satu dengan mobilnya sedangkan Tanak, yang baru saja memenangkan Secto Rally Finland dua minggu yang lalu, harus bergulat dengan miliknya. “Saya sama sekali tidak nyaman,” keluh orang Estonia itu. “Saya sebenarnya cukup kesulitan.” Namun terlepas dari itu - dan kebocoran pada beberapa mil terakhir dari stage kedua - dia tetap berada dalam pertarungan.

Pemenang Ypres Rally tahun lalu Thierry Neuville terkesan pada penggeledahan Kamis malam dan yakin berada di antara yang terdepan di kandang tetapi rencana terbaiknya dengan cepat terurai di sekitar tanda 6,25 mil ke SS1 – 'Vleteren'.

Tidak memiliki grip, dia kehilangan pengereman dan melampaui persimpangan. Tetapi jika ada, yang membantu untuk memfokuskan kembali pikirannya dan bahkan dengan masalah pengaturan konstan yang menghalangi mobil I20 N Rally1-nya, ia menemukan cara untuk mengatasinya dan mengangkat dirinya ke tempat podium, dibantu dengan menjadi yang tercepat di tahap dua dengan 0,3 detik. .

Esapekka Lappi – pada kunjungan pertamanya ke klasik Tarmac dalam delapan musim – menetap di urutan keempat tetapi mengakui bahwa dia meninggalkan detik-detik berharga di atas panggung. "Saya terlalu lambat dan terlalu aman," adalah bagaimana dia mengevaluasi drive-nya. Konon, kerusakan panel belakang yang ditimbulkan oleh tiang pagar pada GR Yaris Rally1-nya menunjukkan bahwa dia siap untuk mendorong dengan keras ketika ada kesempatan.

4,2 detik di belakangnya adalah Craig Breen dari M-Sport Ford yang persiapannya untuk Ypres – acara yang ia menangkan baru-baru ini pada 2019 – tidak bisa lebih buruk lagi setelah mobil uji tim mengalami kebakaran di bawah kap mesin. Dia menemukan dirinya berada di belakang sejak awal meskipun mendapatkan kesempatan untuk mengasah Puma Rally1-nya selama penggeledahan.

Masalah front-end membuat pereli Irlandia itu "tidak percaya diri" dan wiper yang gagal saat hujan ditambahkan ke daftar perbaikan yang harus ditangani mekaniknya di akhir putaran pagi. Peningkatannya di timesheets dari kesembilan dibantu oleh tekad mantap, tersingkirnya Rovanpera dan beberapa nasib buruk yang melibatkan rekan setimnya Adrien Fourmaux.

Keempat saat ia memasuki SS4 – 'Langemark' – hujan deras cukup banyak membuat orang Prancis itu merangkak dan pekerjaan awalnya yang bagus dibatalkan dalam beberapa mil yang sangat lambat.

"Saya pikir itu selalu sama," seru orang Prancis itu. “Kami mendapatkan hujan pada akhirnya. Saya tidak bisa melakukan apa-apa lagi – airnya penuh dan kami kehilangan semua kerja keras yang kami lakukan pagi ini. Ini seperti itu.”

Dengan peta cuaca yang menunjukkan curah hujan lebat pada sore hari, Tanak, sebagai mobil pertama di jalan, ingin memanfaatkan keberuntungan apa pun yang akhirnya dilempar ke arahnya. Kondisinya, seperti yang dia tunjukkan, "sulit", tetapi karena grip yang lebih rendah dari apa yang diperkirakan banyak orang saat matahari bersinar terang, dia tidak mendapatkan keunggulan besar dari orang-orang di belakangnya.

Evans, sementara itu, memegang teguh meskipun mengatakan kepada wartawan pada akhir stage bahwa dia "tidak klinis" seperti yang seharusnya. Pada saat itu gelombang mulai berbalik melawannya dan pada tahap kedua dari belakang dia tertinggal 5 detik – angka yang cukup besar baginya untuk jatuh di belakang Tanak dan bagi Neuville untuk bergerak di depan mereka berdua.

Evans juga diberikan penalti 10 detik karena tiba di awal tes penutupan Jumat terlambat satu menit. "Itu dia - dan ini bukan sore yang menyenangkan," katanya. “Kami mengalami kebocoran yang lambat setelah tahap kedua, jadi kami harus menggunakan ban hujan pada tahap ini yang tidak ideal.”

Lappi tidak dapat membuat terobosan di tiga besar meskipun ia mendapat dukungan dari Team Principal Jari-Matti Latvala untuk menjadi "sedikit lebih agresif" dengan pendekatannya.

Breen, di urutan kelima, dibiarkan mengutuk peruntungannya karena pertaruhannya untuk berlari dengan ban basah gagal, tetapi mengingat celah baginya dan sesama pembalap M-Sport Ford Gus Greensmith adalah bagian terbaik dari 40 detik, dia tidak perlu menghawatirkan posisinya.

Oliver Solberg dirawat adalah I20 N Rally1 hingga akhir Jumat setelah terkena gremlin transmisi. Namun demikian, itu adalah tampilan dewasa oleh pemuda Swedia yang sedang membangun kecepatannya "langkah demi langkah".