Pertarungan di tahap penutupan perlombaan untuk menentukan grid untuk grand prix hari Minggu di Imola menandai pertama kalinya F1 menyaksikan pertarungan wheel-to-wheel yang tepat untuk memimpin dalam format sprint eksperimentalnya.

Begini cara pertarungan dimainkan selama 21 lap balap ...

Liburan 'mengerikan' Verstappen

Verstappen segera turun di belakang Leclerc ketika lampu padam saat ia macet, memungkinkan Ferrari yang memulai dengan cepat untuk memimpin sebelum tikungan 1.

Pembalap Red Bull mengalami masalah roda dan kurangnya traksi sebelum dia melaporkan masalah sinkronisasi gigi melalui radio tim.

“Sangat buruk ketika saya melepaskan koplingnya,” jelas Verstappen. “Hanya banyak putaran roda dan tidak ada traksi, jadi start saya sangat, sangat buruk.”

Ditanya apakah dia merasa pole berada di sisi grid yang salah, Verstappen menjawab: “Lando memiliki start yang bagus jadi tidak ada alasan.

“Awal saya sangat buruk dan saya tidak memiliki sinkronisasi gigi karena alasan apa pun. Jadi saya perlu melihat dengan tepat apa yang salah.”

Sebaliknya, Leclerc membuat pelarian listrik dan mampu menarik diri dari saingan utamanya di bursa awal setelah memakukan Safety Car restart.

“Saya memiliki awal yang sangat baik,” kata Monegasque. “Kami berdampingan untuk Tikungan 1 dan saya bisa fokus pada balapan saya sendiri mulai saat itu dan seterusnya.”

Perjuangan ban Leclerc membalikkan keadaan

Setelah tampaknya telah mencuri pawai di Verstappen dengan drive terkontrol lainnya, keunggulan Leclerc segera menghilang ketika ia mulai menderita dengan butiran ban di ban kanan depan.

Leclerc mengakui bahwa dia membayar harga untuk mendorong keras sejak awal karena terlalu banyak konsumsi ban akhirnya mempengaruhi kecepatannya dan memungkinkan Verstappen untuk menutup kembali menuju ke beberapa lap terakhir.

“Saya mencoba menekan di awal untuk mendapatkan sedikit celah dan tidak membiarkan Max masuk ke zona DRS, karena saya tahu bahwa saya akan rentan dalam kasus itu,” kata Leclerc.

“Tapi saya membayar harganya sedikit kemudian dalam balapan. Saya mengalami beberapa masalah dan benar-benar kesulitan di dua atau tiga lap terakhir.”

Verstappen membuat langkahnya

Juara dunia Verstappen mampu memanfaatkan kesengsaraan ban Leclerc untuk kembali bersaing dan masuk dalam jangkauan DRS pada Lap 16.

Setelah menunggu waktunya, Verstappen terpaut 0,5 detik dan akhirnya mencetak gol dengan dua lap tersisa, mengunci kemenangan balapannya dengan sebuah pukulan manis di sekitar operan luar ke chicane Tamburello.

Menguraikan rencana serangannya, Verstappen mengatakan: “Charles jelas lebih berjuang dengan graining. Jadi tentu saja saya bisa menutup dan menggunakan DRS untuk bertahan.

“Saya pikir itu lebih hanya sedikit permainan menunggu karena setiap putaran sepertinya ada celah, atau perbedaan antara kedua mobil semakin besar dalam hal waktu putaran.”

Hasilnya memberi Verstappen pole untuk balapan utama pada hari Minggu dan melihat pebalap Belanda itu mengurangi defisitnya dari Leclerc di kejuaraan menjadi 45 poin.

Meskipun akhirnya kalah dalam sprint, Leclerc tetap berharap Ferrari dapat menyerang balik pada hari Minggu, asalkan dapat menemukan "obat" untuk masalah bannya.

"Saya pikir kecepatannya cukup mirip," katanya. “Apa yang membuat perbedaan pada akhirnya adalah fase butiran yang saya lalui dan jika kami berhasil mengatasinya untuk besok, saya cukup yakin kami akan berjuang untuk menang.”