Indianapolis Motor Speedway identik dengan sejarah, yang tidak kalah dengan Kevin Harvick. Sebagai salah satu dari hanya tiga pembalap aktif yang telah memenangkan Brickyard 400, Harvick menghargai momen setiap tahun ketika mereka turun ke 16 dan Georgetown dan berkendara di bawah trek melalui terowongan.

Harvick telah membuat sejarah di oval terkenal yang sangat dia hormati. Pembalap veteran ini memiliki tiga kemenangan Brickyard 400 dan telah memimpin 389 lap dalam balapan.

Hanya Jeff Gordon yang memimpin lebih banyak. Harvick menempati urutan ke-3 sepanjang masa dalam lima besar finis dalam perlombaan dan ke-2 dalam sepuluh besar. Posisi finish rata-rata 8,6-nya adalah yang terbaik di antara semua pembalap dalam sejarah acara tersebut.

Kevin memenangkan dua balapan terakhir Brickyard 400, pada 2019 dan 2020. Hasil finisnya di empat tahun sebelumnya adalah peringkat ke-3, ke-6, ke-6, dan ke-4. Tiga tiang Brickyard-nya hanyalah contoh lain betapa kuatnya dia di oval.

Hubungannya yang dalam dengan oval membuat Harvick sulit untuk menyesuaikan diri dengan balapan di jalur jalan raya tahun lalu. "Ini hanya balapan lain," akunya. “Bagi saya, itu adalah rintangan yang sulit untuk diatasi. Itu benda oval.” Dia finis di urutan 14 dalam balapan tahun lalu, dan lolos ke 18 untuk balapan hari ini.

"Ini jelas hal yang oval bagi saya," kata Harvick. “Mengemudi melalui terowongan itu dan memahami sejarah dan segala sesuatu yang datang dengan balapan di oval di Indianapolis Motor Speedway adalah sesuatu yang selalu saya nantikan. Oval memegang tempat besar dalam balap dan memegang tempat besar dalam banyak hal. yang saya nantikan setiap tahun.”

"Saya ingat pertama kali saya berhenti di sana untuk tes pada tahun 2001 dan Anda meluncur ke arena pacuan kuda dan Anda berpikir, 'Saya baru saja mencapai segalanya dalam impian masa kecil saya, meluncur ke Indianapolis Motor Speedway.' Pergi ke arena pacuan kuda itu dan mendengar gema mobil melalui tribun adalah sesuatu yang tidak akan pernah saya lupakan."

Tumbuh dewasa, Harvick telah memimpikan balapan di oval yang terkenal itu. "Saya tumbuh sebagai penggemar Rick Mears yang ingin balapan di Indy 500, jadi tidak balapan di oval bagi saya adalah pemeriksaan nyali. Sebagai seorang anak, di situlah saya ingin balapan." Dengan satu kemenangan lagi di oval, Harvick bisa menyamai total pemenang Indy 500 empat kali.

Kenangan ketika Brickyard akhirnya menjadi kenyataan adalah sesuatu yang melekat pada Harvick. "Sulit dipercaya. Ini Indianapolis Motor Speedway, saya hanya orang tua.

"Menyaksikan mereka menjalankan mobil Cup Series di sekitar sana pertama kali pada tahun 1994 dan mengingat kegembiraan dan antusiasme yang saya miliki sepanjang hidup saya untuk balapan di oval."

Seri Piala menghabiskan beberapa dekade mencoba menemukan jalan mereka ke Speedway, Indiana. Akhirnya, Tony George mewujudkannya dengan sebuah tes pada tahun 1993, diikuti oleh balapan NASCAR pertama pada tahun 1994. Balapan pertama itu dimenangkan oleh para raksasa olahraga – Jeff Gordon, Dale Earnhardt, Dale Jarrett semuanya menemukan jalur kemenangan di Indianapolis.

Seperti orang-orang sebelumnya, Roger Penske menyelamatkan IMS, tetapi dengan cara yang berbeda. Hanya beberapa bulan sebelum pandemi COVID-19 dimulai di Amerika Serikat, The Captain membeli tempat tersebut dari keluarga Hulman-George, yang memegang kepemilikan selama hampir 75 tahun. Penske segera melakukan perbaikan, sesuatu yang masih berlanjut hingga hari ini.

Ada banyak sekali peningkatan, dengan banyak lagi yang akan datang. Layar digital besar dipasang di seluruh fasilitas. Banyak kerikil diaspal. Kursi diganti. Dinding dicat. Kamar mandi diperbarui dan teknologi nirkabel ditingkatkan secara signifikan. Hampir setiap perubahan dipandang sebagai keberhasilan yang monumental.

Kemudian muncul keputusan untuk memindahkan Brickyard 400 ke jalur jalan raya. Itu dimulai setahun sebelumnya dengan Seri Xfinity beralih ke kursus lapangan. Perlombaan itu menyegarkan, penuh dengan drama dan balapan yang intens. Hanya itu yang perlu dilihat Roger untuk membuat perubahan.

Presiden IMS Doug Boles menjelaskan bagaimana keputusan itu terjadi. Ketika Roger Penske mengambil kemudi, dia secara khusus bertanya tentang acara ini. "Salah satu hal pertama yang dia tanyakan adalah bagaimana kami mengembangkan acara NASCAR dan apa yang bisa kami lakukan untuk itu?

"Kami memeriksa daftar hal-hal dan dia berkata bahwa jika kalian percaya bahwa jalan raya masuk akal untuk Xfinity, maka mari mencari tahu bagaimana melakukannya."

Boles mengatakan bahwa Roger dan kelompoknya membantu melobi NASCAR untuk melakukan perubahan. "Kami mendapat telepon minggu depan dari NASCAR yang mengatakan bahwa kami harus menguji, dan bisakah kami datang pada bulan Januari?

"Kami menyelesaikannya dan itu cepat. Hal yang menarik tentang bekerja dengan Roger adalah, jika dia merasa seperti itu hal yang benar dan pengalaman pelanggan akan menjadi lebih baik, dia akan segera menarik pelatuknya."

Hitung Austin Dillon sebagai salah satu pembalap yang sudah melewatkan 2,5 mil oval. “Kami kehilangan permata mahkota,” katanya. “Saya tidak berpikir jalur jalan raya akan pernah seperti sejarah oval, jadi saya agak kecewa kami tidak bisa balapan di oval lagi.” Bagaimana dengan kemungkinan dua balapan Piala?

"Saya tidak keberatan pergi dua kali dan melakukannya dengan dua cara berbeda," saran Dillon. “Kalau harus jalan jalan saja, kami tetap ingin bisa lari lonjong karena sejarah dan peninggalan di sana. Semua orang menginginkan trofi Brickyard yang sesungguhnya.”

Jimmie Johnson memiliki empat piala Brickyard asli itu. Juara Piala tujuh kali itu melakukan debutnya di Indianapolis 500 dua bulan lalu bersama Chip Ganassi. Johnson mungkin tidak lagi bersaing di seri ini, tetapi dia tentu memiliki pendapat yang penting.

“Tidak ada yang seperti balapan di oval, dan arak-arakan dan pra-balapan dan semua yang ada di dalamnya. Tidak setiap mobil cocok dengan setiap sirkuit dengan sempurna, dan saya bangga NASCAR mencoba sesuatu yang berbeda, tetapi jika itu tidak berhasil seperti yang dipikirkan semua orang, saya yakin kami akan kembali ke oval.

Denny Hamlin, yang memiliki tiga mahkota permata di resumenya, pasti ingin menambahkan satu lagi dengan Brickyard 400. Dia juga yakin seri itu akan kembali ke oval, mungkin dalam waktu dekat.

"Mungkin kita bisa bergantian atau semacamnya. Saya pasti berpikir Brickyard itu spesial dan Indianapolis spesial karena ovalnya. Saya tidak berpikir (2020) adalah terakhir kali kita akan berada di Brickyard oval." Dengan perhatian utama sebagai produk on-track, dapatkah mobil NextGen menjadi solusi sederhana?

Mobil generasi saat ini telah menghasilkan beberapa balapan yang menarik musim ini. Beberapa balapan yang telah basi dalam beberapa tahun terakhir, tiba-tiba dihidupkan kembali. Acara di Auto Club Speedway, Las Vegas, dan Charlotte semuanya jauh lebih baik musim ini karena produk baru yang dihasilkan mobil-mobil ini.

"Ini bisa menjadi balapan terbesar di dunia," tegas Harvick. "Bahan apa sebenarnya yang membuat Charlotte jauh lebih baik daripada Texas? Saya tidak tahu. Saya rasa tidak ada yang tahu. Anda hanya perlu melakukannya. Saya pikir itu satu-satunya cara Anda akan mengetahuinya."

"Ini agak terbata-bata untuk mencoba mencari tahu dengan tepat bahan apa yang membuat balapan bagus atau balapan buruk dan trek apa yang bagus dan trek mana yang buruk. Saya berharap seseorang bisa memberi tahu saya karena saya berani bertaruh satu juta dolar. dolar minggu lalu bahwa Charlotte akan menghebohkan. Lalu tiba-tiba kami berlari di bagian trek balap yang belum pernah kami lewati selama lima atau enam tahun."

Kurt Busch percaya ada jalan untuk kembali ke oval, tetapi itu membutuhkan beberapa pekerjaan.

“Setelah menonton Indy 500 dan balapan di dalamnya beberapa tahun yang lalu, ada opsi untuk downforce yang dimiliki tim dalam bentuk motorsport lainnya. Di NASCAR, pada dasarnya kami dimasukkan ke dalam kotak penyesuaian yang sangat kecil ini.

"Biarkan tim memiliki lebih banyak downforce yang dapat mereka keluarkan dari depan atau belakang. Itu akan menciptakan paket berbeda pada trek gaya yang sama. Itu mungkin membuka segalanya bagi siapa yang memiliki kecepatan lari pendek versus kecepatan lari panjang dengan cara yang berbeda."

Masalah pada oval IMS selalu sulit bagi mobil Piala untuk berjalan berdampingan karena alur sempit di tikungan. Itu adalah sesuatu yang menurut Ryan Blaney tidak akan diselesaikan oleh mobil NextGen.

"Dengan mobil sebelumnya, dengan sedikit kemiringan di dalamnya, Anda akan berdoa kira-kira enam inci atau satu kaki agar mobil di depan meleset dari bawah. Jika Anda bisa mendapatkan udara bersih, Anda dalam kondisi yang layak.

"Sekarang tidak ada kemiringan di dalamnya. Anda akan membutuhkan setengah panjang mobil dan itu tidak akan terjadi. Sejujurnya saya pikir itu akan lebih buruk di mobil ini."

"Saya suka balapan Indy besar hanya untuk tujuan nostalgia, tapi saya pikir itu akan menjadi balapan yang lebih buruk daripada yang kami miliki. Saya ingat tumbuh dewasa dan melihat ayah saya berlari di sana sebagai seorang anak. Ini bahkan lebih istimewa ketika saya mulai mengemudi untuk Mr. Penske. .

"Sejarahnya di balik trek balap itu. Dan itu jelas merupakan penekanan besar untuk pergi dan mencoba memenangkan balapan itu. Dan sekarang, karena dia memiliki trek itu, itu bahkan lebih menjadi penekanan."

Penske bertemu dengan media pada hari Jumat dan mengkonfirmasi bahwa balapan Cup Series akan kembali digelar di layout road-course. Dia menegaskan kembali bahwa mereka sedang mengevaluasi apakah akan beralih ke oval pada 2024, termasuk kemungkinan bergantian setiap tahun.

Jika itu membuahkan hasil, pertanyaannya adalah bagaimana tampilannya. Daytona dan Charlotte keduanya memiliki dua balapan setiap musim – satu di oval dan satu di jalur jalan raya. Dengan begitu banyak trek yang kelaparan untuk tanggal Piala, itu bisa jadi hanya angan-angan. Seorang pengemudi yang beruntung masih bisa mencium batu bata sore ini, hanya saja rasanya tidak terlalu manis.