Dengan Daytona 500 resmi di kaca spion, NASCAR Cup Series kembali ke California sebagai bagian dari tiga balapan beruntun di West Coast, sekaligus menandai kembalinya Auto Club Speedway di Fontana ke kalender sejak 2020.

Alex Bowman datang sebagai balapan bertahan, dan Kyle Busch menjadi pembalap aktif tersukses di trek 2 mil (3,2 km) lewat empat kemenangan di Fontana.

Akan ada banyak orang yang tidak dikenal memasuki balapan besok, dengan hanya satu sesi latihan singkat dan kualifikasi yang liar hari ini. Pengaspalan ulang akan memberi tantangan bagi tim dan pembalap.

Manajemen ban akan menjadi faktor penting, tim dan pembalap juga dituntut untuk merawat mobil dan perangkat yang tersedia karena mereka tidak akan kembali ke bengkel selama beberapa pekan ke depan.

 

Awal minggu ini, diumumkan bahwa trek menambahkan beberapa resin ke bagian trek untuk mengurangi keausan ban, dan mereka juga menghaluskan bagian di bagian belakang. Semua 36 tim carteran dimasukkan dalam Wise Power 400 hari Minggu tanpa mobil terbuka yang berpartisipasi.

Kualifikasi knockout diisi dengan pembalap yang berputar saat melakukan upaya. Lima pembalap teratas di setiap grup maju ke babak final, di mana sepuluh posisi awal teratas akan ditentukan. Hanya tujuh pembalap yang benar-benar mencatat waktu dengan menyelesaikan satu putaran. Pada akhirnya, pemenang Daytona 500 Austin Cindric yang mengambil posisi teratas.

Cindric akan mencoba menjaga momentum agar tetap bergulir besok, saat ia memimpin lapangan menuju bendera hijau dengan Ford Mustang No. Pembalap Team Penske itu akan berbagi barisan depan dengan Erik Jones yang hanya tertinggal 0,116 detik.

Baris 2 diisi oleh pembalap Joe Gibbs Racing, Kyle Busch dan Denny Hamlin. Daniel Hemric memiliki kinerja yang kuat dan akan mulai 5 pada hari Minggu.

Rekan setim Penske Ryan Blaney dan Joey Logano adalah satu-satunya pembalap lain yang berhasil mencapai garis finis, tetapi bahkan mereka sempat kehilangan kendali atas mobil mereka. Brad Keselowski, William Byron, dan Chase Elliott semuanya berputar pada upaya terakhir mereka tetapi akan melengkapi sepuluh posisi awal teratas.

Kondisi sulit dan mobil balap yang cenderung understeer adalah dua tema konstan pada hari Sabtu.

Pada sesi latihan singkat sebelum kualifikasi, beberapa pembalap kehilangan kendali atas mobilnya dan beberapa mengalami kerusakan parah. Kevin Harvick berputar kurang dari dua menit, menempatkan bagian belakang kanan Ford Mustang No. 4 miliknya ke dinding luar.

Chris Buescher berputar tak lama setelah itu tetapi tidak melakukan kontak apa pun. Ross Chastain tidak seberuntung itu, dan melakukan kontak berat saat dia masuk lebih dulu ke dinding. Bubba Wallace dan Christopher Bell sama-sama kehilangan kendali atas mobil Toyota mereka juga.

Harvick, yang tidak bisa melakukan putaran kualifikasi, percaya bahwa merawat ban akan menjadi aspek penting dalam balapan. “Itu selalu manajemen ban. Itu selalu bergerak di sekitar arena pacuan kuda, bisa berlari di atas dan di bawah.

"Tapi mobil ini sangat berbeda dalam hal penggunaan ban, dan cara menggunakan ban belakang kanan, khususnya. Saya pikir ketika Anda melihat itu, itu bisa berubah menjadi jenis situasi konservasi ban di mana Anda hanya perlu memilih kecepatan dan menjalankan kecepatan sehingga Anda dapat melewati seluruh penggunaan bahan bakar."

Tim akan memiliki 11 set ban untuk akhir pekan dan akan diizinkan untuk mentransfer satu set dari kualifikasi. Dengan paket high-horsepower dan low-downforce, Goodyear merekomendasikan agar tim tidak melaju di bawah 20 psi di kiri depan dan 22 psi di kiri belakang.

Bowman percaya ada garis tipis yang harus dilalui oleh pengemudi pada hari Minggu. "Saya pikir Anda masih akan mengendarai mobil dengan keras," katanya.

“Semua orang berlari satu sama lain sepanjang waktu sekarang, dan saya pikir jika Anda menghemat ban, Anda harus menabrak orang dengan sangat keras untuk mendapatkannya kembali sehingga Anda hanya membakar ban lebih buruk.

"Tapi itu tidak seperti kita bisa hanya berputar dan menyimpan barang-barang kita [menghemat ban] dan kembali melalui lapangan di akhir, karena passing menjadi sangat sulit.”

Tujuh mobil gagal dalam pemeriksaan pra-kualifikasi Jumat malam, tetapi mobil Kurt Busch gagal tiga kali. Akibatnya, Toyota No. 45 tidak dapat melakukan upaya kualifikasi hari ini dan juga harus menjalani penalti pass-through di awal balapan. Kepala mobil David Bryant juga telah dikeluarkan untuk sisa akhir pekan.

Enam mobil lain (Harvick, Keselowski, Blaney, Logano, Wallace, BJ McLeod) gagal diperiksa dua kali. Setiap tim kehilangan pemilihan pit stall dan akan kehilangan anggota kru untuk akhir pekan, siaran Wise Power 400 di Auto Club Speedway dimulai pukul 15:30 ET di FOX.