Saat Kevin Magnussen, yang kala itu berusia 21 tahun, mencetak podium sensasional pada debut F1-nya bersama McLaren di Grand Prix Australia 2014, tidak sedikit yang menyebutnya sebagai calon superstar masa depan.

Namun, pembalap Denmark itu justru kehilangan kursi F1-nya di akhir tahun 2014 dan menjadi pembalap cadangan McLaren tahun 2015. Sempat membela Renault yang tidak kompetitif tahun 2016, Magnussen menemukan rumah baru di Haas tahun 2017.

Setelah penampilan yang naik turun selama empat tahun, Magnussen kembali harus menepi saat Haas menggantinya dan Romain Grosjean dengan Nikita Mazepin dan Mick Schumacher.

Kehilangan kursi F1, Magnussen beralih ke balap Sportscar di Amerika dan meraih kemenangan pertamanya sejak memenangi gelar Formula Renault 3.5 tahun 2013. Kehidupannya di luar trek juga memasuki babak baru dengan menjadi seorang ayah dari seorang putri cantik pada Januari 2021.

Meskipun menemukan kembali perasaan menang dan menerima karirnya di F1 kemungkinan besar sudah berakhir, peluang yang tidak terduga dan tidak terduga jatuh ke jalan Magnussen ketika Haas mengakhiri kontrak Mazepin pada malam musim 2022 setelah invasi Rusia ke Ukraina.

Bagi Magnussen, godaan untuk kembali ke F1 terbukti terlalu besar. Ide itu tersampaikan saat dia melakukan panggilan telepon dengan Team Principal, Guenther Steiner, saat tengah mempersiapkan liburan keluarga.

“Keluar tahun lalu membuat saya menyadari beberapa hal tentang F1 dan waktu saya di F1 yang mungkin tidak sepenuhnya saya rasakan ketika saya [di dalamnya],” kata Magnussen kepada Crash.net dalam sebuah wawancara eksklusif di Grand Prix Emilia Romagna baru-baru ini.

“Seperti apresiasi untuk benar-benar keluar dan memiliki satu tahun keluar dari F1, itu membuat saya sedikit merindukannya. Saya senang, saya berada di tempat yang bagus dan saya tidak berpikir saya akan kembali ke F1.

“Saya pikir bab itu telah ditutup dan saya baik-baik saja dengan itu. Saya menantikan banyak hal lain dalam hidup saya dan kemudian kesempatan ini datang dan saya merasa sangat bersemangat. Saya bisa merasakan bahwa saya ingin melakukannya.

“Guenther memberi tahu saya tentang semua pekerjaan yang masuk ke mobil ini dan saya tidak mengerti mengapa tidak. Ketika saya merasa sangat bersemangat, mengapa saya harus menolaknya?”

Kembalinya Magnussen bertepatan dengan peningkatan performa Haas setelah dua tahun berjuang di paling belakang grid.

Meskipun mengejar ketinggalan setelah hanya memiliki satu hari penuh waktu pengujian untuk mendapatkan kecepatan dengan mobil generasi baru F1 dan penantang Haas VF-22, Magnussen mengubah posisi ketujuh di grid menjadi finish P5 yang menakjubkan di pembuka musim Bahrain.

Selanjutnya top-10 selesai diikuti di Arab Saudi dan Imola, di mana Magnussen sekali lagi membintangi kualifikasi basah-kering untuk menempatkan Haas keempatnya di grid untuk balapan sprint.

Ini merupakan comeback yang luar biasa bagi Magnussen, yang duduk di urutan ke-10 dalam kejuaraan pebalap dan menjadi penyumbang poin Haas yang menempati posisi kedelapan - dan hanya terpaut satu poin dari ketujuh - di klasemen konstruktor.

Magnussen menggambarkan VF-22 sebagai "salah satu mobil paling kompetitif" yang pernah dimiliki Haas.

Ditanya apakah dia berpikir podium untuk Haas dapat dicapai tahun ini, Magnussen menjawab: “Saya tidak berpikir itu tidak mungkin. Saya tidak berpikir kami akan berada dalam situasi di mana kami lolos di tiga besar dan finis di sana juga. Saya tidak berpikir itu realistis sama sekali.

“Tapi saya pikir jika Anda yang terbaik dari yang lain, jika Anda ketujuh, katakanlah, dan secara konsisten ketujuh, maka tidak perlu banyak mobil untuk tidak finis dan Safety Car pada waktu yang tepat di trek di mana Anda tidak bisa menyalip dan Anda mungkin mendapatkan podium.

“Kami telah melihat itu di masa lalu. Tahun lalu, hanya dua tim yang tidak naik podium. Jadi itu pasti mungkin, dan saya pasti memimpikannya. Saya pikir seluruh tim memiliki mimpi kecil di dalam pikiran mereka.

Kami hanya harus menundukkan kepala, mencoba berada di depan pesaing kami di lini tengah dan jika kami mendapatkan podium, itu akan luar biasa dan kami akan berpesta seperti orang gila.”

Kembali ke Haas dengan baik

Dengan Haas berjuang secara finansial, Magnussen dan Grosjean kehilangan kursi mereka pada akhir tahun 2020 saat tim mengamankan kesepakatan sponsorship gelar yang signifikan dengan Uralkali, yang bertepatan dengan kedatangan putra bos perusahaan Mazepin untuk membentuk pasangan all-rookie dengan juara F2 Schumacher.

Magnussen bersikeras bahwa dia meninggalkan Haas dengan baik dan sepenuhnya memahami keputusan tim untuk mengambil Mazepin, yang banyak orang merasa tidak pantas mendapat tempat di grid berdasarkan prestasi, pandangan yang hanya tumbuh mengingat betapa komprehensifnya dia dikalahkan oleh Schumacher tahun lalu.

“Saya tidak tersinggung ketika itu terjadi,” kata Magnussen. “Saya memahami perspektif tim.

“Olahraga ini sangat sulit dalam banyak hal dan terkadang keputusan sulit harus dibuat untuk yang terbaik dari tim. Itulah yang terjadi pada tahun 2020 ketika saya kehilangan kursi dan saya mengerti mengapa mereka harus melakukannya dan saya tidak tersinggung.

“Kami pergi dengan hubungan baik, saya tidak menyalahkan tim. Itulah hidup! Saya memiliki enam musim penuh di F1, tujuh tahun dan saya sangat beruntung memilikinya sejak awal dan kesempatan yang diberikan Haas kepada saya sangat besar.

“Saya sebenarnya sangat bersyukur bahwa mereka memberi saya kesempatan itu dan saya tidak menyalahkan mereka.”

Magnussen, yang sebelumnya telah menjelaskan bahwa dia tidak memiliki keinginan untuk kembali ke F1 untuk berjuang di belakang grid, mengakui bahwa dia terkejut ketika Haas menghubungi dan menawarkannya kesempatan untuk merebut kembali kursi yang hilang.

“Saya terkejut,” tambah Magnussen. “Saya tidak tahu seperti apa keadaan tim secara finansial dan saya kehilangan dorongan pada tahun 2020.

“Saya pikir peluang saya masuk daftar pembalap saat Nikita kehilangan drive, saya tidak menyangka ada di daftar itu.

"Kemudian Guenther menelepon saya dan saya sangat senang untuk mengatakan ya dan bergabung kembali dengan tim saya."

Membantu Schumacher

Rekan satu tim Magnussen, Schumacher, mengalami awal yang sulit untuk tahun keduanya di grid F1 dan sejauh ini gagal untuk bergabung dengan pembalap Denmark itu dalam perolehan poin di salah satu dari lima putaran pembukaan.

Schumacher, putra dari juara dunia tujuh kali legendaris Michael, menikmati perkenalan yang cukup nyaman dengan F1. Dia bergabung dengan tim Haas dengan sedikit atau tanpa harapan karena memiliki mesin yang tidak kompetitif, sementara dia dengan mudah memegang keunggulan atas rekan setim F1 pertamanya.

Jika 2021 memungkinkan Schumacher bersinar, 2022 telah menjadi sebuah pemeriksaan realita. Sejauh ini, setidaknya, Schumacher kesulitan mendekati tolak ukur Magnussen. Sebuah drive besar di Miami menempatkan Schumacher di ambang poin pertamanya, yang ia buang dalam kecelakaan canggung dengan Sebastian Vettel.

Meskipun awal musim yang sulit, Magnussen telah mendukung pembalap Jerman itu untuk menjadi pembalap F1 yang sukses dan bersedia membantu.

“Saya sangat terbuka untuk memberikan dukungan dan saran jika diperlukan,” kata Magnussen. “Mick adalah pembalap yang sangat cakap, dia tahu apa yang dia lakukan.

“Tapi dia belajar tentu saja juga dan saya merasa sangat santai dan jika saya dapat membantunya melakukan yang lebih baik, itu akan menguntungkan saya juga. Kami perlu mendorong tim untuk maju sebagai tim dan itu akan kembali kepada kami sebagai pembalap.

“Dia sangat bagus dan tim menyukainya. Dia bekerja sangat keras. Banyak belajar. Dia anak yang cerdas dan sangat berbakat.

“Saya pikir dia memiliki sikap yang tepat untuk sukses di F1. Dia sangat jujur dengan dirinya sendiri, sangat jujur dengan tim dan saya pikir dia akan melakukannya dengan baik.”