Lebih dari tiga minggu yang lalu ketika tes pramusim Formula 1 2020 selesai, memprediksi balapan terbesar tahun ini sejauh ini adalah Lando Norris melawan superstar musik dan legenda golf tidak terbayangkan, tetapi di masa-masa yang tidak pasti ini kenyataan adalah lebih aneh dari fiksi.

Dampak virus korona pada F1 dimulai dengan seorang jurnalis China dilarang dari staf perhotelan dan pertemuan McLaren, yang menjadi berita utama pada awal pengujian musim dingin, tetapi situasi lidah di pipi telah dilampaui dengan cepat karena virus telah menyebar. di luar kendali otoritas kesehatan.

F1 berusaha untuk pulih dari bencana yang merupakan pembatalan berkepanjangan Grand Prix Australia, menunggu hingga dua jam sebelum dimulainya latihan meskipun anggota tim McLaren dinyatakan positif COVID-19 sehari sebelumnya.

Sejak saat itu sebagian besar tim mengisolasi diri, sementara Ferrari menghadapi penguncian total karena Italia mengalami pandemi virus korona terburuk di Eropa dengan lebih dari 5.400 kematian yang dilaporkan sejauh ini.

Delapan balapan pembuka semuanya telah ditunda atau dibatalkan, sementara prediksi saat ini melihat musim F1 dimulai paling cepat pada bulan Juni, memaksa periode terlama tanpa balapan sejak perang dunia kedua.

Tidak ingin meremehkan masalah yang sangat serius, F1 telah bereaksi dengan melakukan apa yang diketahuinya - balapan. Dengan balapan yang sebenarnya tidak mungkin dilakukan selama beberapa minggu dan bulan mendatang, dunia esports dan simulasi bertujuan untuk mengisi kekosongan yang sangat besar.

Dalam waktu seminggu, F1 sekarang memiliki tiga seri Esports terpisah yang berbagi panggung utama dengan seri Virtual Grand Prix olahraga yang memulai debutnya tadi malam.

Menjalankan Grand Prix Virtual Bahrain, semua 20 pembalap F1 diundang untuk ambil bagian, tetapi hanya dua yang mengambil kesempatan, Norris dan rookie Nicholas Latifi, yang membuat para bos F1 mengisi celah dari berbagai tempat lain.

Ini memberi F1 kesempatan untuk mengundang minat dari luar lingkaran biasanya, termasuk pegolf Ian Poulter dan bintang musik Liam Payne, sementara bahkan ledakan dari masa lalu seperti Johnny Herbert berada di belakang kemudi elektronik.

Sementara balapan perdana F1 jauh dari masalah yang mulus - masalah teknis yang menghalangi kesempatan Norris untuk ambil bagian dalam kualifikasi dan paruh pertama balapan sementara Anthony Davidson entah bagaimana berkompetisi di balapan yang salah sama sekali - banyak pekerjaan yang dibutuhkan untuk menyamai operasi yang lebih licin. itu akan melawan.

Tapi versi F1 apa yang memiliki keunggulannya, yang muncul secara tidak sengaja daripada desain, adalah faktor yang menyenangkan dalam balapan di mana tidak terlalu penting siapa yang menang. Sebagai catatan, test driver Renault F1 Guanyu Zhou menjadi juara pertama dalam seri F1 Virtual Grand Prix.

Di saat dunia mengkhawatirkan virus corona, penguncian nasional, dan apa yang terjadi pada kehidupan normal, perasaan senang dan melarikan diri mungkin merupakan hasil terbaik meskipun ada kendala teknis.

Norris menjadi bintang acara dengan aliran Twitch-nya yang menembus 100.000 pemirsa di puncak 'aksi' langsung ketika dia menelepon Max Verstappen dan Carlos Sainz untuk meminta nasihat sebelum benar-benar dapat mengambil bagian dalam perlombaan. Pengemudi McLaren menjulang tinggi di atas aliran Twitch lainnya sebagai yang paling banyak ditonton di dunia hari itu, mengalahkan yang terbaik sebelumnya dari 70.000 yang ditetapkan minggu sebelumnya.

Dengan tidak adanya alternatif yang sangat sedikit, F1 menikmati jumlah penonton yang biasanya hanya dicapai selama balapan dan pengujian.

1,7 juta penayangan dari tontonan langsung dan pemutaran ulang di Grand Prix Virtual Bahrain melalui saluran YouTube F1 bahkan tidak menyertakan angka tambahan dari siaran langsung melalui saluran media sosial lainnya dan Sky Sports F1, sedangkan video sorotan berdurasi lima menit telah melampaui 400.000 penayangan dalam waktu 15 jam setelah dipublikasikan.

Meskipun melihat angka-angka saja belum tentu cukup untuk memperbaiki segalanya bagi para bos F1, ini adalah awal yang mengesankan yang akan melibatkan audiens saat ini, kunci dan baru yang sangat dibutuhkannya.

Tetapi sebagai cara untuk membuka pintu lebih luas ke industri senilai $ 1 miliar, mata Chase Carey harus melihat hasilnya.

F1 sekarang memiliki peluang iklan dan sponsor yang sangat besar melalui upaya Esports barunya yang akan menjadi pendorong penting jika tidak ada balapan dan pendapatan yang berasal dari sumber tradisionalnya dengan semua orang terjebak di rumah.

Menurut Sportcal Intelligence Center, raksasa teknologi Intel menghabiskan lebih dari $ 10 juta per tahun untuk mensponsori Overwatch League dan Nike menghabiskan $ 8 juta per tahun untuk kesepakatan kit dengan League of Legends 'Pro League.

Kejutan yang disambut baik dari aksi tersebut juga merupakan kesempatan bagi pembalap dan bintang lainnya untuk melihat pahlawan mereka dalam sudut pandang yang berbeda, sesuatu yang Norris telah lompati pada kesempatan tersebut saat dia menikmati sisi yang lebih ringan dari Grand Prix Virtual Bahrain - bahkan ketika dia tidak bisa. bahkan balapan.

F1 dan dua seri Esports lainnya akan bersemangat untuk membangun kesuksesan awal ini dengan serangkaian acara yang direncanakan setiap akhir pekan yang kemungkinan besar dapat berlanjut hingga awal musim F1 2020 - kapan pun itu mungkin.

MotoGP juga menilai bagaimana ia dapat menyiapkan alternatifnya sendiri untuk balapan sebenarnya melalui upaya Esports-nya, meskipun penjualannya lebih sulit mengingat tugas simulasi yang lebih rumit untuk balap roda dua, tetapi dengan waktu dan ruang untuk mengisinya akan menjadi kekuatan yang berkembang di masa mendatang. minggu.

Bukan berarti ini selamanya, Anda hanya perlu melihat lima angka yang lebih kecil untuk menonton video Seri Esports Pro F1 tahun lalu yang diperoleh sepanjang musim F1 2019, tetapi Esports telah diberikan kesempatan tak terduga yang digenggam erat seperti minat terhadap tindakan elektronik tumbuh.

Masih terlalu dini untuk mengatakan apakah ini akan menyebabkan perubahan signifikan dan peningkatan esports yang lebih besar, terutama ketika motorsport 'normal' kembali, tetapi ini adalah satu cahaya positif untuk bersinar di saat kegelapan.