“Jauh di lubuk hati saya tahu ini akan datang, jadi terima kasih telah mendukung saya. Dan bagi siapa pun yang mengira saya pergi, saya tidak pernah pergi, hanya menyingkir sebentar. Terima kasih teman-teman.”

Itulah pesan yang disampaikan oleh Daniel Ricciardo kepada tim McLaren saat ia melintasi garis finis untuk meraih kemenangan kedelapan yang lama ditunggu-tunggu di F1 GP Italia.

Setelah paruh musim pertama yang sulit di McLaren, dan tidak pernah memenangi balapan selama lebih dari tiga tahun, ini tak ubahnya sebuah momen kelegaan dan penebusan bagi Danny Ric.

Sejak Ricciardo terakhir kali berdiri di puncak podium di Grand Prix Monaco 2018, kisahnya di F1 telah menjadi perjalanan rollercoaster dengan emosi yang saling bertentangan.

Itu terbukti dalam pelepasan kegembiraan dalam suara Ricciardo saat dia berteriak dalam perayaan setelah menjadi pemenang kejutan terbaru F1 untuk mengakhiri penantian hampir satu dekade McLaren untuk kemenangan di Monza - tempat yang sama di mana tim hampir saja mendekati kemenangan pertamanya sejak 2012 satu tahun lalu.

“Itu berarti segalanya,” kata Ricciardo. “Saya benar-benar berusaha untuk tidak membuat, atau mendikte, kebahagiaan hidup saya di sekitar olahraga karena sudah tiga setengah tahun sejak saya menang, jadi saya akan sangat menderita sebagian besar waktu jika saya hanya mendasarkan kebahagiaan saya pada memenangkan balapan.

“Banyak yang telah terjadi sejak Monaco 2018, jadi untuk kembali ke sini pada saat ini, itulah mengapa kami mencintai olahraga ini. Itu membuat semua hari yang lebih buruk itu berharga dan sesederhana itu.”

Perpindahan dari Red Bull ke Renault merupakan langkah yang tidak benar-benar berhasil seperti yang diharapkan Ricciardo, dengan hanya dua podium dalam 38 balapan. Kurangnya perkembangan tim membuat Ricciardo ragu dan ketika pintu terbuka untuk bergabung dengan McLaren, dia melompat ke sana.

Ricciardo telah menghadapi awal yang sulit hingga tahun 2021 dan secara komprehensif dikalahkan oleh rekan setimnya Lando Norris yang lebih muda di tengah perjuangan untuk menemukan settingan ideal MCL35M McLaren berlangsung jauh lebih lama dari yang diharapkan.

Namun di Monza, Ricciardo kembali ke performa terbaiknya dan menunjukkan performa akhir pekan terkuatnya sejak masa Red Bull-nya. Dia mengungguli Norris dan Hamilton pada awal lomba sprint untuk menempati posisi start ketiga untuk grand prix hari Minggu dan kemudian pindah ke baris depan ketika Valtteri Bottas mengambil penalti mesin.

Sebuah start roket mendorong Ricciardo memimpin di depan mantan rekan setimnya Max Verstappen, sebelum ia menahan pebalap Red Bull itu sepanjang tugas pembukaan. Sementara tabrakan dramatis yang menghilangkan Verstappen dan Lewis Hamilton membuat jalannya menuju kemenangan sedikit lebih mudah, Ricciardo tampaknya mengendalikan segalanya.

Itu adalah penampilan sempurna dari Ricciardo untuk membawa pulang kemenangan 1-2 pertama McLaren sejak Grand Prix Kanada 2010 dan mengakhiri kekeringan kemenangan pribadinya, rasa haus yang ia padamkan dengan selebrasi 'Shoey' khasnya di atas podium Monza yang terkenal. Saat dia menikmati perayaan, Ricciardo menikmati pembasan hukuman yang telah lama dia cari.

“Rasanya, saya tidak tahu apa kata itu … itu meyakinkan saya,” kata Ricciardo. “Saya jelas percaya pada diri saya sendiri; Saya pikir semua orang melakukannya untuk mencapai titik ini dalam olahraga. Saya tentu saja ditantang tahun ini dan Anda tahu olahraga ini sulit.

“Ini tidak begitu hitam dan putih saya kira, dan kadang-kadang Anda berjuang untuk menemukan beberapa jawaban tetapi saya pikir Anda harus tetap … setia pada jalurnya dan Anda dapat dengan mudah tersesat juga.

“Saya pikir, jauh di lubuk hati saya, saya akan mengalami saat-saat frustrasi atau saat-saat menundukkan kepala, tetapi saya membuat poin untuk tidak membiarkan itu bertahan lama.

"Saya pikir hal-hal seperti itu membuat Anda benar-benar menghargai hari-hari baik tetapi juga membuat Anda memahami beberapa pertanyaan internal dalam diri Anda dan seberapa besar Anda menginginkannya dan seberapa berartinya bagi Anda."

Di tengah kesulitannya di jalur tahun ini, Ricciardo tidak dapat mengunjungi keluarga dan teman-teman di negara asalnya Australia sejak pandemi COVID-19 dimulai karena aturan perjalanan yang ketat.

Ricciardo mengakui ada saat-saat di mana dia jengah dengan F1, tetapi dia bersikeras dia selalu tahu dia memiliki kinerja seperti itu di dalam dirinya.

"Untuk saat-saat Anda jengan dengan olahraga, tetapi sebenarnya, kejelasan yang Anda dapatkan setelahnya, itu membuat Anda menyadari betapa Anda sangat menyukainya dan betapa Anda menginginkannya," katanya.

“Saya pikir itu hal terbesar akhir pekan ini, bahwa saya tahu saya akan memiliki kesempatan untuk berjuang untuk podium dan ya, keinginan bersinar dan ketika mencapai titik itu dan level itu, saya akan kembali ke puncak.

"Ini liar - ada yang terendah tahun ini tetapi jauh di lubuk hati saya tidak pernah kehilangan kepercayaan atau keyakinan."

Liburan musim panas Agustus memberi Ricciardo waktu untuk melakukan reset yang sangat dibutuhkan, faktor kunci di balik perubahan performanya baru-baru ini yang menyoroti ketahanan dan kekuatan karakternya.

“Saya pikir saya juga hanya perlu mundur dan di situlah saya pikir memiliki waktu istirahat di bulan Agustus membantu,” jelasnya. “Saya benar-benar berpikir itu membantu akhir pekan ini, untuk mencapai posisi ini.”

Kemenangan Ricciardo di Monza memberikan tanggapan yang gemilang kepada para orang yang meragukannya, dan menggarisbawahi mengapa McLaren bergerak begitu cepat untuk mengontraknya sebagai pengganti Carlos Sainz yang terikat Ferrari.

"Kita semua tidak tahu persis apa yang dia lakukan dalam tiga minggu ini - kita mungkin tidak ingin tahu," canda kepala tim McLaren Andreas Seidl.

“Kadang-kadang bagus untuk istirahat dan sedikit menjaga jarak setelah waktu yang sangat intens baginya ketika dia mengeluarkan banyak energi bersama dengan tim dan hasilnya tidak datang.

“Mungkin dia perlu istirahat untuk menjauh sedikit, merenung, dan kemudian kembali dan menerapkan semua yang kami kerjakan di paruh pertama musim. Entah bagaimana itu tampaknya berhasil dari tamasya pertama dan seterusnya di Spa, dan berhasil selama tiga kali lipat, di Zandvoort kami berjuang secara keseluruhan dengan kinerja mobil.

Seidl menambahkan: “Daniel berjuang dengan integrasi, membiasakan diri dengan mobil kami di awal, tetapi ada alasan mengapa kami ingin dia bergabung.

“Dia pembalap yang terbukti dan dia salah satu yang terbaik dalam olahraga itu dan sangat bagus untuk melihat sekarang setelah jeda bahwa itu akan datang dan untuk melakukan akhir pekan seperti ini, itu jelas bagus untuk kami.”

Lantas, apakah kemenangan Monza menunjukkan bahwa dia kini telah menguasai mobil McLarennya?

“Lebih dekat, itu pasti lebih dekat,” katanya ketika ditanya pertanyaan itu. “Saya pikir masih ada lagi yang akan datang.

“Saya tidak tahu apakah Anda akan menemukan apa pun, tetapi jelas itulah olahraganya. Olahraga berkembang dan berubah dan Anda mencoba untuk mengikutinya.

“Di dalam diri saya, saya merasa lebih baik sejak paruh kedua musim dan itu tidak selalu perlu diterjemahkan ke dalam waktu putaran. Hanya saya yang melempar mobil, merasa sedikit lebih nyaman dengannya, itu yang saya tahu.

“Saya tidak berpikir semuanya telah diterjemahkan ke dalam stopwatch tetapi tentu saja ada sedikit lebih banyak kenyamanan dan kepercayaan diri yang datang dari diri saya sendiri. Saya hanya melihat untuk terus membangun itu.

“Saya pikir kami akan mendapatkan trek yang sesuai, beberapa tidak, tetapi saya ingin berpikir paruh kedua musim akan ada lebih banyak konsistensi dan semoga lebih banyak hasil seperti ini.”