“Tim saya tidak membuat kesalahan. Tentu saja selalu ada risiko. Kami tidak membuat kesalahan. Kami memiliki banyak orang cerdas di pabrik, saya mempercayai mereka 100%.”

Itu adalah pernyataan berani yang dibuat oleh Lewis Hamilton pada tes pra-musim di Barcelona ketika ditanya apakah dia takut Mercedes terjebak oleh peraturan baru F1.

Maju dua bulan kemudian, dan kata-kata itu tampaknya menjadi bumerang secara spektakuler di tengah awal yang buruk untuk musim ini bagi Mercedes.

Menariknya, Hamilton menegaskan kembali pernyataan tersebut pada Sabtu malam di Imola menyusul Sprint Race Grand Prix Emilia Romagna yang membuat frustrasi di mana ia hanya finis ke-14.

Grand Prix utama hari Minggu tidak lebih baik, dengan juara dunia tujuh kali itu tertahan di belakang Pierre Gasly untuk finis ke-13. Sementara rekan setimnya George Russell finis keempat, unggul hampir satu menit di depan. Situasinya semakin kacau setelah juara dunia tujuh kali itu dioverlap oleh pemenang balapan dan mantan rivalnya dari 2021, Max Verstappen.

“Dalam pengujian Barcelona pertanyaan diajukan kepada saya: 'Apa yang terjadi jika Anda salah?' Dan saya berkata: 'Kami tidak melakukan itu, kami tidak melakukan kesalahan, kami adalah juara dunia,'” kata Hamilton. “Tetapi kenyataannya adalah, dengan semua kemungkinan di luar sana, kita mungkin memilikinya.”

Ini menandai pengakuan pertama dari Hamilton bahwa tim Mercedes yang dulunya dominan sekarang harus menghadapi kenyataan baru yang keras. Itu juga tidak beralasan, menyoroti bahwa itu jelas sesuatu yang ingin dia atasi dan lepaskan dari dadanya.

Meskipun Hamilton berada di posisi rendah saat ini, dia tetap bertekad untuk membantu Mercedes membalikkan keadaan dan dengan tegas menolak anggapan bahwa ia bisa pensiun setelah awal yang buruk tahun ini.

“Apa yang akan terus kami lakukan adalah tetap menundukkan kepala, terus bekerja,” tambahnya. “Jika satu orang jatuh, kami mengandalkan rekan satu tim kami untuk saling mengangkat.

“Kami tidak berada di dekat tempat yang kami inginkan, tetapi kami akan terus berjuang dan terus bekerja sekeras yang kami bisa dan berharap pada akhirnya kami melihat cahaya di terowongan.”

Penantang inovatif W13 dari Mercedes belum memberikan kinerja seperti yang diharapkan tim dan telah terhambat oleh efek porpoising yang parah - fenomena memantul frekuensi tinggi - yang telah membuat pakaian yang berbasis di Brackley bingung.

Ini seharusnya menjadi mobil yang akan memungkinkan Hamilton untuk memperjuangkan gelar dunia kedelapan yang memecahkan rekor dan membalas kekecewaan dari kesimpulan kontroversial pada kejuaraan 2021.

Sebaliknya, Hamilton mendapati dirinya hanya berada di urutan ketujuh dalam kejuaraan dan sudah membuntuti Charles Leclerc dengan 58 poin, menandai awal musim terburuknya di F1 sejak 2009. Dengan demikian, ia telah menghapus peluangnya untuk bersaing memperebutkan gelar juara dunia tahun ini. .

“Saya tahu ada banyak poin yang tersedia, dan secara teoritis, ya itu masih mungkin. Tapi kita harus realistis dan masalah yang kita hadapi tidak kecil," kata Hamilton.

“Orang-orang ini [Ferrari dan Red Bull] hanya beberapa detik, lebih dari satu detik di depan sebagai skenario terburuk. Kami saat ini tidak memiliki apa pun untuk memperbaikinya untuk balapan berikutnya, kami belum memiliki solusi.

“Bahkan untuk merancang sesuatu jika kami menemukan apa solusinya dan kami harus mengubahnya, tim akan bekerja sekeras yang mereka bisa, tetapi hal-hal bisa memakan waktu berbulan-bulan dalam desain dan membuat hal-hal itu dibangun.

"Jadi, saya pikir kami tetap menundukkan kepala, kami tetap berharap, kami terus mengejar. Tapi saya harus mengawasi posisi realistis yang kami hadapi. Kami hanya harus bekerja keras untuk memastikan bahwa kami' tidak dalam posisi ini tahun depan.”

Ke mana Mercedes pergi dari sini?

Mercedes belum membawa peningkatan besar ke mobil W13-nya, yang telah menghabiskan bagian awal tahun 2022 hampir satu detik penuh dari kecepatan.

Pabrikan Jerman ini tidak terburu-buru melakukan pengembangan, sebagian karena batasan anggaran baru F1 tidak lagi memungkinkan mereka untuk memaksimalkan kekuatan finansial mereka yang tak ada habisnya untuk meningkatkan mobil mereka, tetapi juga untuk memastikan itu memaksimalkan kerangka waktu untuk memahami dengan benar masalah yang dihadapinya.

Meskipun tidak ada perbaikan segera, Mercedes telah dipaksa untuk menaikkan ketinggian kendara mobilnya untuk membatasi porpoising, meskipun dengan melakukan itu mengurangi downforce dan waktu putaran.

"Kami sangat percaya bahwa tanda-tanda yang kami pasang saat ini akan membantu kami menjalankan mobil lebih rendah, di mana kami percaya kami memiliki semua kebaikan aerodinamis," bos Mercedes Toto Wolff menjelaskan.

“Tapi kami belum bisa membukanya karena bagian bawah mobil. Jika kami akhirnya bisa mengatasinya, itu berarti ada cukup waktu putaran yang bisa kami temukan. Jika tidak, kita perlu punya ide lain.”

Mercedes bertujuan untuk membawa bagian-bagian baru, termasuk sayap belakang yang diharapkan dengan downforce lebih rendah, ke balapan berikutnya di Miami dalam upaya untuk meringankan masalah yang dihadapinya dengan mobilnya.

Diharapkan pembaruan akan memungkinkan tim untuk menjalankan mobilnya lebih rendah dan akhirnya mengekstrak potensi sebenarnya dari W13. Tetapi direktur teknik trackside Andrew Shovlin memperingatkan tim "tidak berharap untuk menyelesaikan ini dalam semalam".

"Banyak pekerjaan yang terjadi di [pabrik di] Brackley adalah untuk memahami fenomena tersebut dan apakah kami benar-benar dapat mengendalikannya, apakah kami dapat merekayasanya dari mobil," kata Shovlin.

“Apakah ada solusi aerodinamis yang bisa kita terapkan pada mobil yang akan membuat masalah ini hilang? Sekarang, bersikap realistis, kami pikir ini akan menjadi sesuatu yang kami dekati secara bertahap daripada satu momen besar di mana semuanya menghilang.

"Tapi kami melihat tanda-tanda yang menggembirakan. Seperti yang saya katakan, kami berharap untuk segera membawa suku cadang ke mobil, mungkin bahkan Miami di mana kami berharap dapat melihat kemajuan dalam masalah ini."