Russell mengeluarkan beberapa tanda-tanda yang menggembirakan dari peningkatan daya saing dari penantang Mercedes W13 karena ia baru saja kalah dari catatan waktu di latihan pertama, sebelum memimpin pebalap Ferrari Charles Leclerc dengan sepersepuluh detik di FP2.

Itu menandai wilayah asing bagi juara dunia yang dulu dominan di tengah awal yang menyedihkan untuk era aturan baru F1, dengan Mercedes tertinggal hampir satu detik penuh di belakang Ferrari dan Red Bull dalam empat balapan pembuka.

Tetapi Mercedes mengirimkan pernyataan dengan kecepatan yang jauh lebih baik pada hari pertama balapan untuk balapan perdana F1 di kota Florida, dan penampilan impresif tim tidak kalah dari bos tim Red Bull, Christian Horner.

“Saya telah mengatakan sejak pra-musim bahwa hanya masalah waktu sebelum [Mercedes] menyelesaikan masalah mereka sendiri,” kata Horner kepada Sky. “Itu mulai terjadi.

“Mereka mengatasi masalah mereka dan terlihat kompetitif.”

Apa yang ada di balik peningkatan performa Mercedes?

Pertunjukan yang menarik itu bertepatan dengan Mercedes memperkenalkan peningkatan signifikan pertama mereka musim ini di Amerika Serikat.

Mercedes memulai debut sayap belakang tarik rendah dan sayap depan direvisi pada kedua mobil Russell dan Lewis Hamilton di Miami sebagai bagian dari dorongan untuk mendapatkan di atas porpoising yang telah sangat mempengaruhi kinerja tim.

Setelah latihan pertama, kepala teknik trackside Mercedes Andrew Shovlin mengakui bahwa ini adalah "awal yang menggembirakan untuk akhir pekan".

Menjelaskan pembaruan ke Sky, Shovlin mengatakan endplate sayap depan yang baru memberikan “lebih banyak downforce untuk tarikan yang sama dan sayap belakang sayap yang lebih efisien daripada yang telah kami jalankan.

“Jadi, Anda telah melihat di trek low-drag sebelumnya, kami telah memangkas sayap kami. Yang ini dirancang untuk downforce ini. Keduanya bersama-sama berguna dan itu adalah item yang ketika kami membuatnya, kami membuatnya lebih ringan, sehingga membantu menurunkan berat mobil.

“Kami selalu berusaha menurunkan berat badan dari mobil, kami masih kelebihan berat badan. Dan tampaknya bekerja dengan cukup baik.”

Temperatur lintasan mencapai lebih dari 50 derajat Celcius pada hari Jumat dan Shovlin mengakui kondisi tersebut kemungkinan mendorong kinerja Mercedes setelah tim terhambat oleh masalah pemanasan ban terakhir kali di Italia.

“Di Imola kami kesulitan melakukan pemanasan [ban], yang terpenting di sini adalah panas berlebih,” jelasnya. “Apakah itu menggeser kami ke arah yang benar, saya tidak tahu.

“Tetapi kami tidak akan senang dengan posisi kami di sini, kami tahu bahwa kami seharusnya meningkatkan mobil, tetapi kami tahu bahwa kami memiliki banyak pekerjaan yang harus dilakukan.”

Ditanya apakah tim kembali bertarung di depan grid, Shovlin berkata: “Kami belum akan mengatakan itu dulu.

“Jelas masuk ke Q3 adalah harapan minimum untuk tim ini, tetapi kami tahu bahwa kami memiliki jalan panjang yang harus dilalui dan kami hanya mencoba melakukan itu selangkah demi selangkah.”

Pembalap Mercedes tidak 'terlalu terbawa suasana'

Russell, yang duduk di urutan keempat dalam kejuaraan pebalap, menggambarkan hari Mercedes sebagai "hari Jumat paling produktif yang kami miliki" tetapi mengakui tim tidak sepenuhnya memahami awal yang kuat mereka untuk akhir pekan.

“Sejujurnya kami tidak benar-benar memahaminya, mengapa kami melakukan semacam itu,” katanya.

“Kami selalu tahu menjelang akhir pekan ini bahwa kondisinya akan lebih cocok untuk kami karena kami telah banyak berjuang dengan pemanasan ban.

“Tapi ini adalah balapan pertama yang benar-benar panas musim ini, jadi pasti itu memainkan faktor besar. Mobilnya bekerja dengan baik, tapi ini hanya hari Jumat, jadi tidak terlalu terbawa suasana.”

Di mobil lain, Hamilton mengakhiri hari di urutan keempat, dua persepuluh dari rekan setim mudanya di Mercedes, yang juga tertinggal 21 poin dan tiga tempat di kejuaraan.

Juara dunia tujuh kali itu meremehkan dampak dari suku cadang baru yang dibawa Mercedes ke Miami dan menekankan terlalu dini pada akhir pekan untuk menarik kesimpulan tegas.

“Ini hanya latihan, jadi setiap orang melakukan sesuatu yang berbeda dalam latihan, saya tidak berpikir semua orang menunjukkan kecepatan mereka yang sebenarnya,” katanya.

“Rasanya mirip dengan saya. Saya pikir kami tampaknya lebih cepat di sini dan kemudian mereka menjelaskan kepada kami bahwa kami pasti telah meningkat dalam beberapa hal.

"Saya tidak yakin di mana itu, tetapi pasti ada elemen positif yang bisa diambil dari hari ini."

Hamilton mengakui dia saat ini sedang berjuang untuk menjinakkan Mercedes W13 yang merepotkan saat Russell terus memegang kendali awal di skuad yang berbasis di Brackley.

“Saya masih berjuang dengan mobil, George tampak hebat di luar sana, tetapi kami mencoba banyak hal yang berbeda tetapi kami akan bertemu dan mudah-mudahan meningkat.”

Meskipun membuat peningkatan yang nyata, kedua pebalap Mercedes melaporkan bahwa tim belum dapat sepenuhnya menyembuhkan pantulan frekuensi tinggi yang melanda mobil mereka pada tahun 2022.

“Saya pikir kita tahu bahwa itu akan selalu ada, tapi mungkin itu bekerja pada kisaran [ketinggian perjalanan] yang lebih rendah dibandingkan dengan tempat kita sebelumnya,” jelas Russell.

“Pada putaran bahan bakar tinggi saya merasakannya dan sepertinya tidak lebih baik, tetapi jika kami dapat melakukannya dengan mobil lebih rendah ke tanah maka jelas kami mencari imbalannya.

“Tapi seperti yang saya katakan, Anda umumnya memiliki balapan yang menguntungkan Anda, beberapa balapan yang melawan Anda. Saya pikir Imola jelas bukan sirkuit yang kuat bagi kami, tetapi sejauh ini dari apa yang kami lihat, mobil bekerja dengan baik di sekitar. Miami.”